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Así nació el Centre Steer, prototipo del Land Rover

Cómo nació el Centre Steer, prototipo del Land RoverAparecidos durante la Segunda Guerra Mundial por la necesidad que tenían tanto el ejército alemán como el norteamericano de contar con un vehículo ligero para el transporte de personal y equipamiento, el Volkswagen Kübelwagen (versión militarizada del popular Escarabajo, Beetle o Vocho) y el Jeep Willys son considerados los padres de los actuales todo terreno.

Aunque ambos se ganaron una merecida fama de útiles y resistentes, el que posiblemente mejor rendimiento ofreció fue el Jeep, siendo su estructura mecánica copiada por gran cantidad de fabricantes automovilísticos que, ya fuera para finalidades bélicas como civiles (o incluso ambas a la vez) les interesaba contar con un vehículo de estas características en su catálogo.

Fue así como centrándonos ya en el Reino Unido de la posguerra nacieron el Austin Champ (producido entre septiembre de 1951 hasta mayo de 1956) así como el Land Rover, modelo que protagoniza este artículo.

Para encontrar los primeros estudios del que se convertiría en el todo terreno europeo por excelencia deberemos remontarnos hasta 1945, año en que Maurice Wilks, quien por aquel entonces era el director técnico de la automovilística británica “The Rover Company Limited”, muy acertadamente intuyó la necesidad de construir un vehiculo cuatro por cuatro y destinado básicamente a un ámbito agrícola. Tal idea le vino debido a que él mismo poseía un Jeep Willys que utilizaba para diversas tareas de su granja en Anglesey (Gales del Norte).

Este directivo encargó los estudios preliminares al equipo encabezado por Robert Boylé quien en 1947 le presentó el primer prototipo, un modelo que actualmente los entusiastas del Land Rover denominan como “Centre Steer” (en la imagen que ilustra este artículo).

Dicho concept car era la mezcla de una camioneta y de un tractor, concepto que en esos mismos momentos también estaba estudiando Mercedes-Benz en Alemania y cristalizaría en el año 1951 con la aparición del conocido Unimog. De hecho ambos vehículos nacieron con la finalidad de poder sustituir a un tractor agrícola en determinadas tareas del campo, trabajos en los que todos ellos se mostraron capaces y dotados de una versatilidad suficiente.

El vehículo británico se caracterizaba por contar con un chasis extraído de un Jeep Willys al cual se le añadió un motor de cuatro cilindros de 1.389 centímetros cúbicos y que ofrecía unos 48 caballos vapor. Tal motorización era original de la berlina Rover 10 HP fabricada entre los años 1927 y 1947. Por su parte el cambio de cuatro velocidades estaba basado en el del por entonces moderno Rover P3, del cual solo se fabricaría nueve mil unidades en el periodo comprendido entre los años 1948 y 1949.

Entre sus otras características principales estaba el hecho de tener una carrocería realizada con una aleación de aluminio y magnesio denominada Birmabright y que se utilizaría a fin de ahorrar acero. Por tal razón el techo era de lona con la presencia de un armazón desmontable para sujetarla, incluyendo pequeñas portezuelas laterales que también se podían desarmar.

Si con lo ya citado el modelo resultaba curioso, más todavía lo era al contar con el puesto de conducción en el centro. Tal disposición que se denominaría “dirección central” se realizó pensando en la posible exportación y el hecho que en muchos países el volante se encuentra emplazado a la izquierda cuando en el Reino Unido (a priori el principal mercado al que accedería) se encuentra a la derecha. Así pues situando el volante en el centro no hacia falta realizar modificaciones en el modelo si se deseaba vender en regiones como Europa continental o en América. Tal idea no prosperó en el modelo final, así como tampoco el hecho de contar con tres plazas delanteras de un total de nueve.

De este prototipo solo se construyó una unidad y aunque significó el punto de partida del definitivo Land Rover que se comercializaría en el futuro, en el aspecto tanto mecánico como estético el Centre Steer difiere sustancialmente de la versión definitiva. Independientemente de ello en ciertas fotografías de promoción del modelo de serie, sobretodo en sus primeras épocas, todavía se podía observar el prototipo labrando o arrastrando carretas agrícolas.

El proyecto de desarrollo para el nuevo todo terreno se traspasaría a finales de 1947 al ingeniero Arthur Goddard quien siguió las pautas iniciadas con el prototipo.

Finalmente el Land Rover se presentó en el Salón de Ámsterdam celebrado en abril de 1948 apareciendo con un motor de 1595 cc y tracción total permanente. Al año siguiente se empezó a producir en la fábrica de Solihull siendo un éxito comercial inmediato gracias a sus particulares características. De hecho la factoría funcionaba a tan pleno rendimiento que algunos solicitantes tuvieron que esperar bastante tiempo antes que les fuera entregada la unidad encargada.

Su éxito traspasó fronteras empezándose a exportar a partir de la década de los cincuenta y otorgándose licencias de fabricación en distintos países. En España la encargada de fabricar y comercializar este vehículo fue la empresa Metalúrgica de Santa Ana, situada en Linares (Jaén) y desaparecida en el año 2011. No obstante antes que ambas compañías llegasen a un acuerdo para su fabricación en el año 1956, siete años antes ya habían llegado las primeras unidades del Land Rover, un centenar de ellas adquiridas por el cuerpo de la Guardia Civil.

En cuanto al Centre Steer se cree que fue desarmado aunque hay quien considera que de alguna forma el modelo sobrevivió y hoy descansa bajo el techo de algún cobertizo, esperando tranquilamente a ser descubierto por determinado cazador de reliquias o Indiana Jones de estar por casa.

Es tal la fascinación que este prototipo genera que en el año 2005 un entusiasta llamado Bill Hayfield presentó una réplica totalmente funcional del modelo, el cual no solamente es exacta en lo que se refiere a apariencia sino también en mecánica al incorporar exactamente el mismo motor y caja de cambios que en el original. Paralelamente gracias a él se ha podido demostrar que, como dice la leyenda, era posible crear un prototipo de esta categoría en una humilde granja.


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