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El Mini Cooper en el Rally Montecarlo

El Mini Cooper de Paddy Hopkirk que ganó el Rallye de Montecarlo de 1964.A las cuatro de la madrugada y a pocas horas de finalizar la 33º edición del Rally de Montecarlo correspondiente al año 1964, el norte irlandés Patrick “Paddy” Hopkirk (Belfast, 1933), quien junto a su copiloto Henry Liddon (1932 - 1987) habían participado en dicha competición a bordo de un modesto Mini Morris, recibió en su habitación de hotel una llamada telefónica.

En ella una persona que se identificaba como periodista le dio la sorprendente noticia que había ganado el rallye. Sin creérselo y rendido por el cansancio Hopkirk le colgó el teléfono suponiendo que se trataba de una broma pesada. De nuevo se arropó en su cama y continuó durmiendo como si nada hubiese pasado.

A la mañana siguiente y ante su más absoluta incredulidad, unos compañeros de su propio equipo le confirmaron los sorprendentes resultados. Ni sus contrincantes ni tampoco él mismo podía creerse que había ganado esa edición de la prestigiosa carrera a bordo del pequeño Mini.

Esa constituyó la primera victoria importante en la vida de este piloto y además sirvió para consolidar una leyenda de apenas tres metros de longitud, un diminuto motor de casi un litro de cilindrada y unas pequeñas ruedas de diez pulgadas de diámetro. El Mini no solamente había vencido en la carrera más importante de la época en lo que a rallyes se refiere, sino que además se impuso por delante de marcas tan prestigiosas en esta categoría como Mercedes-Benz, Lancia, Volvo o Citroën, valiéndole tal hazaña el acertado apodo de "mata-gigantes".

El hecho que un vehículo como el Mini, tan simple y aparentemente modesto en lo que a cualidades deportivas se refiere, se imponga ante los vehículos más potentes y sofisticado de la época podría resultar un buen chiste tanto en aquellos años sesenta como en nuestros días. No obstante el protagonista de este artículo demostró que además de fuerza y potencia, cualidades como la agilidad, ligereza y maniobrabilidad son factores muy a tener en cuenta en los vehículos deportivos. Sin lugar a dudas es como una versión de David contra Goliat aunque puesta al día.

La clave de su éxito fue precisamente la propia estructura del vehículo combinada con la ligereza de todo el conjunto. Los ágiles coches británicos se impusieron frente a los pesados modelos americanos y europeos, demostrando que en los tramos más difíciles un Mini Morris se encontraba totalmente a sus anchas, superando las curvas cerradas a mayor velocidad gracias a su reducido ángulo de giro y rigidez estructural. Toda una lección práctica de la cual más de una compañía automovilística tomo buena nota de cara al futuro.

Relacionado con el particular modo de negociar las curvas con estos pequeños coches, uno de sus pilotos era el finlandés Rauno Aaltonen (1938) quien en su día describió con todo lujo de detalles una nueva táctica de pilotaje. A grandes trazos esta se resume en ir siempre al máximo, frenando bruscamente al acercarse a una curva y accionando los pedales de tal modo que mientras que con un pie se frena con el otro se acelera. Empleando este sistema se consigue que las ruedas delanteras no se bloqueen aunque sí lo hacen las traseras, provocando el deslizamiento de la zaga y evitando el subviraje propio de los vehículos con tracción delantera.

Aunque sus adversarios intentaron practicar este sistema de pilotaje, mientras ellos lo aprendían sobre la marcha el piloto arañaba unas preciosas centésimas de segundo, terminando en séptima posición en ese Rally de Montecarlo cuya victoria final fue para el mencionado Hopkirk y una meritoria cuarta posición para Timo Mäkinen (Finlandia, 1938), este último también al volante de un Mini.

Por cierto, antes de dedicarse al mundo del automovilismo y convertirse en uno de los finlandeses voladores (Flying Finns) de la época, Rauno Aaltonen fue especialista en lanchas motoras desde donde hizo el salto hacia el mundo de las motocicletas compitiendo en velocidad, speedway y motocross, pasando a la historia de su país al ser el primer piloto finlandés en ganar un Gran Premio de Motociclismo.

En el año 1965 el equipo de competición de la British Motor Corporation (BMC) inscribe de nuevo a los Mini en el Montecarlo arropado por una escudería muy potente. No obstante esa edición sería recordada porque las condiciones climatológicas pondrían muy difícil al equipo revalidar el triunfo de la edición anterior.

A nivel general ese fue un año excepcionalmente duro, pues de los doscientos treinta y siete coches que tomaron la salida solo cruzaron la meta final unos treinta y cinco, aunque gracias a la robusta estructura de los coches británicos y su agilidad (independientemente de que sus ruedas parecían más las de un coche de juguete que las de uno de verdad) pudieron doblegar los imponentes Porsche 904 número 150 de Eugen Böhringer y Rudolf Karl Wütherich así como el Porsche 911 de la pareja Helbert y Falk.

La edición de ese año finalizo con la victoria moral de los tres Morris, pues a pesar de ganar todos ellos fueron desclasificados por una polémica decisión. Según los jueces de la carrera en todos los coches existían irregularidades relacionadas con sus sistemas de iluminación. También sufrieron penalizaciones por idénticas causas los Ford Cortina Lotus de Roger Clark y Bengt Soderstrom, equipo que “curiosamente” también era británico.

Con todo este embrollo de desclasificaciones salió beneficiada la pareja formada por Pauli Toivonen (Finlandia, 1929 - 2005) y Mikkander quienes a bordo de un Citroën DS habían quedado en quinta posición. A modo de curiosidad comentar que este piloto era el padre de Henry Toivonen (1956 - 1986) quien se convertiría en una auténtica leyenda de los rallyes en los años ochenta con el Lancia S4 de Grupo B, a bordo del cual y junto al copiloto Sergio Cresto perdería la vida .en el Rally de Córcega de 1986.

Después de lo sucedido en esa edición el equipo oficial volvió a aparecer en el Montecarlo del año 1967 y además con muchas ganas de tomarse la revancha.

En esa nueva edición jugaron un papel determinante los neumáticos, más si cabe que en las ocasiones anteriores. A pesar que los Mini Morris tenían unos neumáticos de menor diámetro que los de sus contrincantes y al término de las etapas llegaban con ellos completamente destrozados, su menor volumen y peso permitía al equipo transportar mayor número de gomas de repuesto dentro del coche, lo cual constituía una gran ventaja frente al resto de equipos. Otro factor importante era que los neumáticos de origen finlandés que incorporaban resultaban mucho más efectivos que los de sus rivales.

Y como no, otra de las claves de la victoria que finalmente obtuvieron derivó de la agilidad mostrada ya años antes. Aunque tenían poca potencia y quedaban claramente retrasados en las subidas, en las bajadas así como zonas viradas se aprovechaban de sus efectivos frenos, gran maniobrabilidad y reducido peso que los hacían literalmente imbatibles.

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