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Play Big, la alternativa a Playmobil

Conjunto especial de Play Big con la fotografía del futbolista alemán Franz BeckenbauerMientras que en Estados Unidos la gama G.I. Joe de Hasbro nacida en 1964 se erigía como uno de los mejores juguetes de los años sesenta y setenta, obligando a su competencia a seguir por la misma senda (léase el caso de Mattel con su Big Jim), en Europa la batalla por las figuras de acción se jugaba literalmente a otra escala, pues aquí la reina absoluta era la mini figura Playmobil de Geobra Brandstätter.

Destinadas hacia niños con un rango de edad inferior al que jugaba con las figuras norteamericanas y sus adaptaciones europeas (Action Man, Geyperman y Madelman solo por citar las líneas más conocidas por aquí), estas pequeñas figuras destacaban por su diseño simple, ser adecuadas tanto para niños como para niñas, su jugabilidad, una gran cantidad de accesorios disponibles y un bajo coste de fabricación que repercutía en un precio de venta al público muy contenido.

Playmobil no solamente fue la pionera en lo que respecta a este tipo de juguete sino que ya muy pronto se destacó por ser una de las más populares del continente. Aunque en distintos mercados como el español (en aquellos tiempos todavía muy cerrado y hermético a las importaciones) aparecieron líneas tan excelentes como Airgam Boys y Comanboys de las catalanas Airgam y Comansi respectivamente, la competencia más dura surgió en la propia Alemania a través de la línea Play Big.

Fabricada por la compañía alemana “Big Toys GmbH & Co KG.”, Play Big fue una interesante gama de figuras de acción aparecida en el año 1975 y que muy poco después de su nacimiento se convirtió en la competencia más directa y capaz que tuvo Playmobil. De hecho ambas empresas jugueteras ofrecieron un producto de similares características aunque la protagonista de este texto tenía unas cualidades que la hacían muy interesante. Si eran mejores que las de su competencia o no esto ya entra en el terreno del debate y se aleja del presente texto.



La figura

Al lado de la figura de Playmobil (resulta casi imposible no compararlas a fin de tener un punto de referencia), el maniquí correspondiente a figura Play Big se observaba un centímetro más alta y poseía una mayor proporcionalidad respecto a la figura humana.

También con la finalidad de sostener sus respectivos complementos la figura incluía pinzas que hacían las funciones de manos aunque a diferencia de su competidora estas se encontraban orientadas unos cuarenta y cinco grados hacia adentro. De hecho su postura se asemejaba a la de un pistolero del oeste en pleno duelo y a punto de sacar a relucir sus pistolas. Asimismo tanto las piernas como los pies podían articularse de forma individual a modo de lo que sucedió con los Airgam Boys, los cuales aparecieron, y todo hay que decirlo, un año más tarde.

En cuanto a su aspecto se incluyeron distintos tipos de rostros que expresaban emociones tales como alegría o enfado, incluyéndose figuras especiales con una cara triste y otra de alegre pintadas a ambos hemisferios de la cabeza y las cuales podían alternarse fácilmente. Otros elementos habituales era la incorporación de barba, bigotes ambos a la vez.



Las temáticas y sus complementos

Pese al relativo poco tiempo durante el cual la gama se comercializó esta abordó un buen número de temáticas. Muchas de ellas eran típicas respecto a ese estilo de juguete aunque otras resultaban algo más atrevidas.

Entre las temáticas históricas no podían faltar las dedicadas a los piratas caribeños o al western norteamericano con indios, cow-boys, soldados, pequeñas construcciones tipo Bank, Saloon y Store así como fuerte incluido. También la medieval contaba con muchos personajes distintos (incluyendo a feroces vikingos con un muy buen reproducido drakkar) acompañadas por unas bonitas referencias representando a casas de la época y que podían adherirse a una muralla para formar un castillo.

Ya en lo que respecta a la temática correspondiente a la vida moderna, además de referencias representando a policías, bomberos, sanitarios, pintores, albañiles, electricistas, carpinteros, trabajadores de obras públicas e incluso un limpia chimeneas también se insertaba la temática escolar gracias al conjunto 5940-8. En él aparecía una clase con dos pupitres dobles, la mesa del profesor, una pizarra y demás enseres. Tampoco hay que olvidarse de aquellas referencias vinculadas con el mundo del circo y en la que incorporaban reproducciones de leones, tigres, caballos e incluso elefantes, contando todos ellos con un buen nivel de detalles y numerosas articulaciones que les permitían una buena movilidad.

También muy interesantes resultaban los distintos conjuntos que representaban a tiendas de un supermercado (con sección de caja incluida), insertándose relacionada con ellos una referencia tan curiosa como la 6500 que representaba a un matarife acompañado por la figura de un cerdo. La principal característica del animal es que podía desmontarse y presentarse totalmente despiezado (canales, espinazo, jamón, paleta y careta) en el mostrador de la carnicería referencia 5931. A su vez tampoco sería justo olvidarse de las atractivas gasolineras, todas ellas idénticas aunque decoradas según las petroleras BP (referencia 5742-200-8), Esso (5742-300-8) y Shell (5742-400-8).

Otra temática particularmente interesante era aquella que representaba a las actividades deportivas tanto de invierno como de verano, apareciendo reflejados deportes como el fútbol (con los colores de la Selección Nacional Alemana) y el hockey sobre hielo (ambos incluyendo su cancha correspondiente) además de halterofilia, carreras de caballos, esquí o submarinismo lúdico. Resulta curioso observar que algunos personajes incorporaban bolsas de equipaje con el logotipo y las letras “Adidas”, haciendo además referencia a los Juegos Olímpicos celebrados en la ciudad de Montreal (Québec - Canadá) durante el año 1976.

Paralelamente Play Big dispuso de una línea inédita respecto a su competencia directa y en la que se representaban a soldados modernos, una temática muy interesante tanto por el llamativo uniforme de los personajes como por el equipo, siendo una de las piezas más grandes y llamativas los camiones todo-terreno. De nuevo tendremos que fijarnos en la línea Airgam Boys que también comercializó una línea militar aunque basada en personajes de la Segunda Guerra Mundial.

Por regla general los complementos aparecían más detallados que los de su competencia aunque debido a que se enfocaban hacia un mismo rango de edad su estilo era bastante similar. Ello se notaba especialmente en los conjuntos dedicados a las obras públicas y en elementos tales como carretillas manuales, uniformes así como otros utensilios típicos de la época.

Tras una serie inicial la gama se mejoró en el año 1977 cuando apareció la línea “Play Big 2000”, la cual comportó un aumentó en la calidad del diseño general (los brazos de la figura estaban curvados hacia delante) y de los complementos en particular, incluyendo piezas de ropa que podían adherirse al cuerpo del personaje.

En lo que se refiere a vehículos, mientras que Playmobil presentaba unos diseños genéricos sin alusión a ningún modelo real, una de las grandes virtudes de la protagonista de este artículo fue la inclusión de vehículos reproduciendo a diseños auténticos. Estos aparecían adaptados a las proporciones de los personajes, a una escala aproximada de 1:20 y contaban con un nivel de detalle muy bueno. Más concretamente aparecieron camiones todo terreno Mercedes-Benz Unimog decorados como ambulancias, vehículos de safari, camión de correo postal o unidades militares y de policía, dotados todos ellos con una zona de carga que se extendía en su parte anterior a fin de aumentar la superficie de juego. En la temática de obras también aparecía este mismo camión 4x4 aunque con la cabina abierta. Además de incorporar el logotipo de la compañía real a modo de accesorios se incluyeron conjuntos formados por palas quitanieves o módulos de sirena más luces.

Otro modelo de vehiculo muy interesante (e impecablemente reproducido) era un turismo descapotable también de la casa Mercedes-Benz al cual podía añadirse una bonita caravana. Este Mercedes-Benz con capacidad para cuatro figuras se decoraba como turismo particular, patrulla de policía alemana (Polizei) o vehiculo sanitario.

Para terminar este breve repaso por los vehículos de la gama comentar que los personajes también contaron con medios aéreos como por ejemplo un helicóptero con las decoraciones típicas del Allgemeiner Deutscher Automobil-Club (ADAC), el principal automóvil club de Alemania.



La amarga disputa con Playmobil

Cuando se da la circunstancia que dos compañías ofrecen un tipo de producto muy similar a un mismo sector es inevitable que de vez en cuando salten chispas. En la mayoría de ocasiones estos roces se reducen a acusaciones mutuas por copia de diseños o de planteamientos en la gama. No obstante en ocasiones la cosa pasa a mayores cuando finalmente alguna de las partes interpone una denuncia formal. Desafortunadamente esto es lo que sucedió con la empresa Big y Geobra Brandstätter cuando la primera fue acusada de plagio por parte de la segunda, siendo el epicentro de la tormenta el aspecto de la figura básica.

La disputa duró varios años hasta que un juez alemán dictó sentencia a favor de Big. Para ello alegó que mientras Playmobil ofrecía una figura humana de aspecto infantil, con rasgos agradables e incluso mostrando cierta inestabilidad en sus piernas, la figura de Play Big representaba a un adulto cuyo aspecto vigoroso y de persona con quien confiar (realmente entrañable la descripción del magistrado) estaba alejado del concepto del primero. En consecuencia ni por diseño ni por planteamiento la figura podía considerarse un plagio.



Cefa Boys, los Play Big en España

Algunas de estas figuras fueron comercializadas en España por la zaragozana CEFA a través de su marca “CEFA Boys”, aunque también hay quien considera que aparecieron conjuntos con la marca original.

Desafortunadamente la compañía solo importó unos pocos conjuntos pertenecientes a la temática militar, oeste, safari y obras públicas, todos ellos modelos susceptibles de tener un buena acogida por parte del mercado infantil. Ello junto a un precio algo elevado respecto al de sus rivales, una distribución pobre y sobretodo el final de la marca matriz originaron que esta entrañable figura pasara por el mercado nacional casi de puntillas. Por el momento se desconoce si CEFA fabricó ella misma algunas referencias de la línea aunque seguramente no fue así.

De forma paralela las figuras alemanas también llegaron a México de la mano de la empresa Lori quien las fabricó en aquel país aunque con un tipo de plástico de inferior calidad. Apareciendo distintos conjuntos, los individuales que representaban a obreros de obras se comercialización con el divertido nombre de “Pequeño José”. Hoy en día, y seguramente como consecuencia directa de su exotismo, dichas figuras son muy cotizadas en ese país pudiendo alcanzar un blíster individual los cuarenta dólares norteamericanos. Ya en un menor grado las figuras también aparecieron en el Reino Unido comercializadas por la juguetera Playcraft con el nombre “Busy Bodies”.



El final de la gama

Pese a las buenas cualidades que se han mencionado a lo largo del artículo la gama no pudo aguantar la presión de su competencia, desapareciendo finalmente del mercado en 1979 tras solo cinco años de permanencia en él.

El hecho de estar pocos años en activo ha provocado que actualmente esta figura de acción sea una gran desconocida incluso en su país de origen, existiendo solamente un reducido número de coleccionistas interesados en ella y muy pocas web y blogs que aborden su gama de forma más o menos exhaustiva. Paralelamente, y de forma intencionada o no, ni tan solo la propia juguetera hace mención de ella en su web corporativa.

Pero aunque la gama desapareció no lo hizo su denominación ya que actualmente Big posee dos líneas preescolares con dicha denominación: Una de ellas es “Flizzies” protagonizada por coches de aspecto infantilizado al estilo “Cars” de Disney y la otra es “Bloxx”, una colección de juegos de construcción formado por bloques de gran tamaño al estilo LEGO Duplo con licencias tan conocidas como “Hello Kitty”, “Maya the Bee” (La abeja Maya) o “Masha and the Bear” (Masha y el oso).



Historia de la juguetera Big

Tal y como se ha indicado al principio del artículo la empresa fabricante de esta figura de acción todavía está en activo y actualmente se denomina “Big-Spielwarenfabrik GmbH & Co. KG”. A su vez tiene sus raíces en otra juguetera de la ciudad alemana de Fürth (a solamente diez kilómetros de distancia de Núremberg) y fundada el día 20 de octubre de 1923 por los hermanos Johann, Georg y Leonhard (Jean) Höfler.

Dentro del negocio inicialmente cada uno de los hermanos desempeñaba un rol muy diferenciado al del resto, pues Johann se dedicaba a la fabricación de juguetes de hojalata y objetos de uso cotidiano, Leonhard a la producción de juguetes de alta calidad y Georg de la confección de herramientas. A comentar que la participación de este ultimo hermano en la compañía se considera que era más bien pasiva.

En 1938 Johann decidió separarse de sus hermanos para emprender su propio negocio basado en la fabricación de juguetes de hojalata típicos de la época como coches de carreras, aviones, trenes, casas de muñecas y personajes. No obstante en 1953 se vio forzado a fusionar su firma con la de sus hermanos aunque en esta nueva configuración Leonhard quedó al mando de la nave. Pese a la fusión Johann mantuvo una cierta independencia al producir una línea de productos propia y establecer su cuartel general en una sede aparte.

Pasaron los años y en 1954 ingresó en el negocio Ernst A. Bettag, quien nacido en Núremberg era hijo Leonhard Höfler. A pesar de contar con solo veinticinco años de edad y terminar recientemente sus estudios de gestión empresarial, en solamente dos años se tuvo que hacer cargo de la compañía familiar.

Aunque por el año 1956 continuaba comercializando con éxito sus juguetes de hojalata, la compañía fue una de las primeras en toda Alemania que se decidió a utilizar masivamente el plástico haciéndolo además de una forma contundente y decidida. Con la aparición del plástico muchas empresas de la competencia adquirieron máquinas inyectoras pero ello no significó ni muchísimo menos que dejaran de producir sus juguetes confeccionados con materiales tradicionales, pues estos convivieron durante algún tiempo hasta que tanto fabricantes como consumidores vieron las grandes ventajas que aportaba. En cambio la empresa protagonista de este artículo sustituyó de hoy para mañana toda su maquinaria y en consecuencia renovó de raíz todo su catálogo.

A partir de entonces orientó su producción al rango de juguetes económicos, siendo sus primeros productos en este material figuras de índicos y cow boys realizados en plástico blando. Algo más tarde aparecieron más tipos de figuras, cochecillos y muebles para muñecas aunque paralelamente también se lanzaron productos algo más sofisticados como estaciones de servicio y garajes para los coches en miniatura.

En 1962 la empresa deseaba ofrecer una nueva imagen y para ello sustituyó el antiguo logotipo con el dibujo de un globo por la representación caricaturizada de un búfalo. Con tal mascota se deseaba simbolizar atributos positivos como robustez, resistencia y longevidad. A subrayar que tal mascota todavía se utiliza a día de hoy.

Exactamente una década después la compañía se presentó en la Feria Internacional del Juguete de Núremberg con lo que se convirtió en uno de sus éxitos más rotundos; El Bobby Car. Este consistía en un andador o “corre pasillos” en forma de coche y enfocado hacia niños de muy corta edad a fin de ayudarlos a caminar. Realizado enteramente en plástico, y con casi sesenta centímetros de largo por cuarenta de alto, el bólido rojo destacaba por su acertado diseño, resistencia, durabilidad y leve peso de solamente un quilogramo y medio. Todavía hoy en fabricación de este cochecillo ya se han vendido más de diecinueve millones de unidades y basándose en él la compañía ha lanzado multitud de variantes como triciclos, pequeños tractores, motocicletas o incluso camiones. Pese a ello su producción como mínimo fue puesta en duda por el propietario de la compañía, quien durante la celebración de su septuagésimo aniversario acontecido el día 18 de abril de 1999, Ernst A. Bettag confesó que inicialmente lo consideraba como un artilugio bastante feo, siendo para él una grata sorpresa que les gustara a sus clientes.

En el año 1985 la compañía volvió a asombrar a sus rivales con su tractor “Big John”, el primer vehiculo a pedales del mundo equipado con una pala frontal que imita el movimiento de las reales, permitiendo al niño (y también niña) maniobras tales como la carga y la descarga de material.

Ya en 1998 la empresa vivió uno de los momentos más dramáticos de su historia, pues un incendio fortuito arrasó tanto la fábrica de Fürth como toda la producción que había en ella, calculándose las perdidas entorno a los cincuenta millones de euros. Tal suceso provocó que el señor Bettag saliera de su retiro, se arremangase las mangas y se pusiera al frente para reflotar la empresa. Y no solamente lo consiguió, sino que además en solo dieciséis meses vio como se inauguraba la nueva fábrica en Burghaslach, una encantadora localidad bávara de solamente dos mil quinientos habitantes.

Aunque esta pérdida pudo ser restaurada a base de tesón y trabajo, la muerte de su propietario a los setenta y cuatro años de edad y durante el lunes de pascua de 2003 resultó otro importante golpe para la compañía. Quienes le conocieron afirman que se trataba de un hombre de negocios duro aunque directo y honesto, destacándose de él cualidades como una gran visión de futuro, un carácter dinámico y sobretodo espontáneo. En el momento de producirse su muerte la empresa contaba con dos administradores principales, ofrecía trabajo directo a casi ciento noventa personas y facturaba unos veintidós millones de euros anuales.

Solo un año después la empresa fue vendida al grupo empresarial Simba-Dickie-Group, el cual junto al británico Hornby Hobbies es uno de los principales conglomerados empresariales europeos relacionados con los juguetes. En la actualidad el grupo Simba posee marcas tan históricas y prestigiosas como Schuco, Smoby, Solido o Majorette entre muchas otras. Ello para Big representó una inyección inicial de diez millones de euros que se utilizaron para reestructurar su catálogo.

En la actualidad la empresa sigue ofreciendo productos enfocados hacia los más pequeños y comercializando el “Big Bobby Car” clásico junto a una muy interesante remodelación, apareciendo además accesorios como remolques y piezas de recambio con una capacidad total de un millón de productos al año. A diferencia de muchas otras empresas, el total de su producción se realiza en las instalaciones de Burghaslach, fábrica de juguetes de moderno diseño que hoy cuenta con trescientos veinte mil metros cuadrados y que es considerada como una de las más avanzadas del continente europeo.



Listado Listados de conjuntos PLAY BIG

Listados de conjuntos pertenecientes a la gama Play Big incluyéndose la línea CEFA Boys comercializada en España durante la década de los setenta.

- Vehículos, complementos y edificios.
- Conjuntos individuales.
- PLAY BIG 2000: Figuras, complementos y vehículos
- CEFA BOYS: Conjuntos individuales y complementos.


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