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El silbato que hizo temblar a una compañía telefónica

El Capitan Crunch, John Draper y su famoso silbatoLa cultura del mundo informático, y en concreto la hacker, es especialmente propensa a generar leyendas urbanas que a fuerza de repetirse van adquiriendo la categoría de hechos reales.

La falta de fuentes fiables de información y el tráfico de esta por conductos casi subterráneos crean un halo de certeza a una historia que en numerosos casos es inventada, aunque ello no significa que en ocasiones algunas de estas historias sean auténticas por surrealistas e imaginativas que parezcan.

Es probable que si a usted le contasen que un chico con un simple silbato hizo temblar a una compañía telefónica piense que le están tomando el pelo, pero esto es precisamente lo que sucedió en los hechos que se narran en este artículo.

Esta historia se inicia una mañana cuando un chico ciego de nacimiento llamado Josef Carl Engressia de Richmond (Virginia – Estados Unidos) se dispone a desayunar. Como miles de chicos de su edad, aquella mañana se sorprendió por el regalo que apareció en la caja de cereales del Capitán Crunch: Un modesto silbato.

Se desconoce como lo logró pero Josef Carl, quien dentro del mundillo informático más adelante se conocería por el apodo "Joybubbles", descubrió que era capaz de emular con su silbato pulsos telefónicos de 2.600 hercios, exactamente la misma frecuencia que utilizaba la compañía telefónica AT&T para entrar en modo operador de sus líneas. Ello permitía explorar diversas propiedades del sistema telefónico e incluso realizar llamadas sin coste alguno a cualquier parte del mundo, algo que el chico probó con resultados satisfactorios.

Probablemente la historia hubiese caído en el olvido a no ser que Josef contactó con un ingeniero electrónico llamado John Draper para contarle la anécdota. Sorprendido John utilizó sus conocimientos técnicos para desarrollar un aparato que simulaba la gama de pitidos de control que utilizaba la compañía telefónica. El resultado de estas investigaciones fue un aparato que denominó "caja azul", el cual conectado al auricular de un teléfono permitía emitir estos controles.

De hecho este aparato no fue invención suya, pues su funcionamiento ya apareció publicado en el año 1955 en la revista técnica de Bell System. No obstante, y precisamente para evitar la entrada desautorizada a la línea de personas ajenas a la empresa, se obvio citar las frecuencias de los tonos.

John presentó tanto la experiencia del silbato como la "caja azul" en una reunión de colegas hackers, un movimiento contracultural por aquel entonces justo acababa de nacer. Esta reunión sirvió para animarlo a crear más unidades de la famosa caja para sus compañeros, quienes por fin ya no tendrían que imitar los tonos mediante un órgano o cinta de casette para conseguir llamadas telefónicas gratuitas.

Según afirmó el propio Draper años después en la revista "Esquire", la construcción de su "caja azul" no respondió a una pretensión por "hackear" las líneas ni de ir contra ninguna compañía, sino que la excusa era simplemente curiosidad por aprender el funcionamiento de las mismas. Por cierto, precisamente por su descubrimiento Draper también se lo conoce con el apodo de "Captain Crunch".

Pero desafortunadamente no todo el mundo pensaba como él, pues al dar a conocer su descubrimiento entre personas de su entorno algunas de estas utilizaron dichos conocimientos para fines comerciales y de espionaje, algo que a partir de entonces despertó una psicosis en la sociedad por la seguridad en las líneas telefónicas.

Finalmente Draper fue arrestado en el año 1972 acusado de fraude contra las compañías telefónicas y condenado a cinco años de libertad condicional.

Dos de las personas que aprendieron las enseñanzas de Draper fueron precisamente Steve Wozniak y Steve Jobs, los cuales fundaron la empresa informática Apple Computers, compañía en la que trabajó el propio Draper desarrollando un módem para el Apple II que finalmente no fue comercializado.

Según se cree, y en esto ya empezamos a entrar en el mundo de las leyendas urbanas, amigo personal de Draper y profundamente impresionado por su trabajo con la "caja azul", Steve Wozniak fue su único aliado dentro de la empresa. No obstante el resto de directivos no gustaba que uno de sus técnicos destacados todavía tuviera que dormir cada noche en prisión. Pese a ello, durante aquella etapa el ingeniero también creó el primer procesador de textos para Apple llamado EasyWriter.

John Draper actualmente sigue trabajando creando software de seguridad informática. En cuanto a "Joybubble", este falleció víctima de un ataque cardíaco en su casa de Minneapolis el día 8 de agosto de 2007 y a la edad de 58 años.

Finalmente, y en referencia al producto "Cap´n Crunch", este se empezó a comercializar en Estados Unidos a través de la compañía "Quaker Oats Company" (perteneciente al grupo Pepsi, Co. a partir del año 2001), siendo su mascota un capitán de barco llamado Horatio Magellan Crunch. Hoy en día el modelo del famoso silbato es objeto de colección precisamente gracias a esta historia.

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