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La plastilina y su polémico origen

Franz Kolb y William Harbutt inventores de la plastilinaInventada en el último tercio del siglo XIX, la plastilina es probablemente uno de los materiales más prácticos que se ha inventado en los últimos siglos. Aunque a ciertas personas esta afirmación les puede sonar un tanto exagerada, lo cierto es que la plastilina posee unas cualidades que la hacen verdaderamente especial, usándose no solamente en el ámbito escolar sino también en el artístico así como en el industrial. Las ventajas principales de este material son su maleabilidad, esterilidad, no toxicidad y su característica de no secarse al aire libre.

Asimismo hay que comentar que la plastilina está registrada a nombre de sus respectivas empresas creadoras, siendo simples imitaciones los productos fabricados por compañías tan conocidas como Play-Doh. De hecho su fórmula exacta es todavía hoy por hoy un secreto celosamente guardado, sabiéndose que en su composición puede encontrarse carbonato de calcio, vaselina o distintos compuestos alifáticos.

Pero curiosamente su origen es tan especial como el hecho que la plastilina fue inventada en Alemania y en el Reino Unido prácticamente al mismo tiempo, surgiendo de la necesidad de cubrir un mismo problema.

Para encontrar el primer origen de la plastilina debemos trasladarnos hasta la ciudad bávara de Munich del año 1880. En ella residía un farmacéutico llamado Franz Kolb (izquierda de la imagen) en cuyo círculo de amistades contaba con numerosos artistas. Estos habitualmente se quejaban que la arcilla utilizada para modelar esculturas se secaba demasiado rápido, siendo especialmente difícil trabajar con ella a la intemperie y en los meses de invierno, pues literalmente se congelaba. A destacar que por aquel entonces Munich era uno de los principales puntos artísticos de Europa, siendo por esta razón que el invento de Kolb tendría gran aceptación entre este colectivo a nivel internacional.

Aunque se desconoce en que fórmula se inspiró el farmacéutico para crear el nuevo material, el caso es que después de muchas pruebas el señor Kolb dio finalmente con la solución en el año 1880. Animado por las buenas críticas de sus amigos así como por las felicitaciones que recibió en forma de carta por parte de directores de escuelas de arte, nuestro protagonista decidió ir un paso más allá y patentar el nuevo producto a su nombre, creando una empresa y ofreciendo su fabricación a Faber-Castell. Esta compañía situada también en Baviera era (y continúa siéndolo) una gran suministradora de material para artistas. Inicialmente el producto se empezó a comercializar en el año 1890 con el nombre de "Kunst-Modellierthon" aunque muy pronto se la conoció popularmente como "plastilina".

Actualmente este mismo producto se sigue comercializando bajo el nombre de "Plastilin Münchner Künstler" (plastilina de Munich para artistas). Como puede deducirse por su nombre se orienta básicamente a artistas aunque también es usada por profesionales como dentistas.

No obstante, y como en ocasiones sucede cuando un producto nace fruto de una necesidad, en otro punto del planeta alguien tuvo la misma idea que Kolb y llegó a una solución tremendamente parecida en 1897. La diferencia es que en este caso no fue un farmacéutico su inventor sino un profesor de arte llamado William Harbutt (derecha de la imagen) el cual nació en el año 1844.

Harbutt patentó el material a su nombre en 1897 dicha licencia no le fue concedida hasta 1899, momento a partir del cual inició su producción en una fábrica de Bathampton creando también una empresa para tal fin. Para aquellas personas que pueden sospechar que Harbutt copió el producto de Kolb, es justo comentar que las fórmulas utilizadas para crear ambos productos son totalmente distintas.

Originalmente la plastilina era de color gris aunque muy pronto Harbutt la comercializó en cuatro colores diferentes, siguiéndole la incorporación de muchos otros colores más. Aunque el producto era similar a la plastilina alemana, la genialidad del británico reside en que enfocó la pasta no solamente hacia artistas sino especialmente a escolares, fabricándola en distintos colores para que así fuera más atractiva. A su vez creó kits de moldeado con figuras de personajes infantiles.

Por otra parte hay que destacar que Harbutt no solamente fue un simple profesor de arte que tuvo la inspiración de crear un material tremendamente útil, sino que con la excusa de promover este producto viajó promoviendo sus teorías sobre la enseñanza del arte y la conveniencia de la libertad de expresión en los trabajos manuales de los más pequeños. A su muerte en 1921 como consecuencia de una neumonía adquirida en un viaje en Nueva York, seis de sus siete hijos continuaron trabajando en la compañía hasta el año 1983.

El edificio donde se fabricó por primera vez esta plastilina sufrió un incendio en el año 1963 que la dejó totalmente arrasada, siendo sustituida por un edificio moderno donde se continuó produciendo plastilina hasta que en 1983 se trasladó su producción hacia Tailandia. Este traslado coincidió con una serie de cambios de propiedad de la marca, llegándose a la situación que incluso durante un tiempo se dejó de fabricar. En la actualidad la marca pertenece al grupo Hornby PLC.

Pese a que la plastilina alemana y británica comparten casi idénticas características a pesar de sus diferentes fórmulas, todavía hoy ambos países se atribuyen el invento de la plastilina, constituyendo este un debate que todavía no se ha cerrado definitivamente y probablemente no lo hará nunca.

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