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El maestro chocolatero Philippe Suchard

El famoso mago David CopperfieldPhilippe Suchard, como probablemente usted habrá adivinado por el título del articulo, fue ni más ni menos que el fundador de la chocolatera suiza Suchard, una de las principales empresas mundiales del sector, reconocida por la calidad de sus productos y actualmente perteneciente al grupo alimentario Kraft Foods.

La historia de la empresa Suchard arranca en el año 1825 cuando su promotor, nacido el 9 de octubre de 1797 e hijo de refugiados franceses, abre una confitería en la localidad suiza de Neuchatel.

Según escribió su propia hermana Rosalie en sus memorias, Philippe se dio cuenta del potencial de fabricar chocolate de forma industrial a la temprana edad de doce años cuando entró en una farmacia a comprar una libra de chocolate para su madre enferma. A comentar que en aquella época el chocolate se usaba a modo de tónico y su precio era francamente elevado, pues la pieza que compró Philippe tenía un precio de seis libras, el equivalente a tres jornales de un trabajador medio de la época.

Con la idea de aprender los secretos de la fabricación del chocolate, seis años después se inició como aprendiz en el obrador de su hermano en Berna quien realizaba este tipo de producto de forma artesanal. A su vez también estudió italiano, alemán e ingles, siéndole estos dos últimos idiomas de gran ayuda cuando en 1824 viajó a los Estados Unidos a fin de perfeccionar sus conocimientos.

Poco tiempo después del regreso inició su negocio aunque no le fue nada bien. Por fortuna, en vez de plantearse cerrar tuvo la idea de cambiar de estrategia y abrir una pequeña fábrica dedicada a producir chocolate. No obstante para ello fue necesario mudarse de local, pues una de las principales necesidades que tenía era el empleo de maquinaria movida por la fuerza del agua. Es por esa razón que trasladó su negocio hacia la cercana localidad de Serrières hoy convertida ya en barrio de Neuchatel.

En aquellos inicios y contando con si mismo como único empleado, Suchard lograba fabricar entre veinte y treinta quilos de chocolate al día. Pero no crea el lector/a que con ello se solucionaron todos los problemas del emprendedor, pues Philippe siempre recordó esos inicios como muy duros y caracterizados por un nivel de ventas irregular. Gracias a su ilusión, conocimientos e ímpetu el chocolate que fabricaba era cada vez más conocido aunque todavía faltaba mucha distancia para convertirse en la Suchard que todos conocemos. A su vez Philippe consideró ampliar su catálogo de productos y trabajó en el desarrollo de una nueva máquina que le permitió mezclar el azúcar con el cacao en polvo.

Y es que Philippe siempre se caracterizó por su carácter emprendedor incluso fuera de su oficio habitual, pues por ejemplo en 1834 promovió la construcción de un barco de vapor en el lago de su población, el cual realzó un servicio regular hasta 1847 con él mismo como capitán. En el año 1837 también quiso introducir la cría de gusanos de seda a gran escala aunque desafortunadamente una plaga acabó con todos los animales. Solamente tres años después y gracias a su iniciativa se funda una compañía productora de asfalto, debiéndole precisamente a esta la primera capa de pavimento asfáltico que se aplicó en la historia. No terminaría aquí sus iniciativas, pues en 1859 y en plena batalla de Solferino que enfrentó a franceses e italianos contra austriacos, Suchard se desplazó hacia el campo de batalla como acompañante de médico y trabajando atendiendo a los heridos.

Volviendo a la industria chocolatera de nuestro protagonista es preciso subrayar que por entonces el chocolate consistía en un producto de lujo, siendo cara tanto la materia prima empleada como elevado su proceso de fabricación. Es por ello que no resulta extraño que Suchard siempre estuviera sumergido en problemas económicos hasta que le llegó una oportunidad de oro. Esta vino en forma de importante pedido por parte del mismísimo Rey de Prusia Federico Guillermo IV. El áurea de prestigió y popularidad que le dio el pedido fue eficazmente aprovechado por el industrial. Precisamente gracias a ello en 1879 Suchard abre su primera fábrica en el extranjero, convirtiéndose en la primera empresa suiza chocolatera que cuenta con una filial fuera del país. Concretamente establece la planta en Lörrach, una localidad situada al sur de Alemania. Antes de ello y ya con setenta y cinco años de edad Philippe había emprendido un viaje a través del mundo haciendo realidad así uno de los sueños de su vida. A su regreso plasmó las experiencias de su viaje en el libro "La vuelta al mundo en alta velocidad".

A su vez la empresa continuaba creciendo y ya en aquella época daba empleo a unas doscientas personas, obteniendo a su vez destacados reconocimientos internacionales a sus productos. El primer galardón importante lo recibió en una exposición en Londres con una medalla de oro, obteniendo también otra medalla dorada en la Exposición Universal de París celebrada en 1855.

Justo ese mismo año Suchard decide ceder la dirección de la empresa a su hijo Philippe aunque desafortunadamente al cabo de algunos años la desgracia llama a sus puertas de la compañía Suchard, pues en 1883 su hijo fallece de un accidente laboral mientras estaba trabajando con su padre. Un año después, concretamente el día 14 de enero de 1884, fallece el propio Philippe dejando la compañía en manos del matrimonio formado por su hija Eugenia y Carl Russ-Suchard.

Ya en el siglo XX y más concretamente en el año 1901 la empresa Suchard produce el chocolate con leche Milka, actuando como una marca separada y con productos inspirados en la nueva combinación de chocolate y leche ideado por Daniel Peter. Asimismo el señor Carl y esposa harían un excelente trabajo de expansión, pues ya en 1905 encontramos la empresa establecida en países como Austria, Alemania y Francia además de la propia sede central en Suiza. Como consecuencia de esta expansión surge la necesidad de crear un holding en 1930 obligando tal crecimiento a trasladar sus instalaciones centrales de Neuchatel a Lausana.

Cuarenta años más tarde el grupo empresarial se fusionó con la compañía "Tober Chocolat" tomando el nombre de Interfood, S.A. aunque en 1982 Klaus Johann Jacobs adquiere la mayoría de acciones de la compañía y la incluye dentro de su grupo de empresas, convirtiéndose así en Jacobs Suchard AG. En 1990 el grupo es vendido a la productora de cigarrillos Philip Morris aunque de nuevo en el 2000 se cambió el nombre del grupo por el definitivo Kraft Foods.

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