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North Star Advantage

Ordenador North Star AdvantageEsperando que el lector/a sepa perdonar la frivolidad, tengo el seguro convencimiento que en caso de Apocalipsis atómica solo dos cosas sobrevivirán en este mundo: Las cucarachas y los ordenadores North Star Advantage.

¿Exageración? Probablemente sí, aunque el motivo de esta afirmación es debido a que nunca en mi experiencia como coleccionista amateur he podido analizar tan de cerca un ordenador aparentemente indestructible como el Advantage.

Acostumbrado en una época como la actual en que todo el hardware está diseñado para ser fabricado a un coste mínimo, empleándose dos tornillos donde pocos años antes se utilizaban cuatro y comprobando la utilización masiva del plástico incluso en partes tan vitales como el soporte del ventilador del CPU (con el peligro que una rotura accidental puede entrañar), la oportunidad de observar detenidamente máquinas como el North Star Advantage puede representar una experiencia chocante.

Y es que verdaderamente todo en él parece estar hecho para durar lo máximo posible, siendo un claro ejemplo su propia carcasa metálica de dos piezas casi a prueba de balas debido a su grueso (regla en mano comprobamos que la parte más delgada tiene medio centímetro de espesor). Otros detalles similares son el uso de plásticos duros y resistentes como el acero o el considerable empleo de gomas para evitar ruidos molestos. Todo ello provoca que el comentario más habitual a la hora de observar el ordenador sea el de “…ya no hacen las cosas como antes”.

Obviamente los ordenadores actuales son muchísimo más potentes que esta reliquia ochentena, pero basta solamente con observar el interior de una unidad del Advantage para enamorarse del “duende” que desprende. Pero esta excelente buena impresión inicial no cesa de aumentar a medida que vamos conociendo datos sobre el mismo y que pacientemente su propietario nos va relatando. No es raro que en su día se lo considerase como un serio rival de IBM en el terreno de los ordenadores personales aunque finalmente esta última compañía ganó la partida. En la vida real, y a diferencia de la ficción, los buenos no siempre ganan.


El modelo Advantage

La serie Advantage fue fabricada por la compañía estadounidense North Star y apareció en el año 1982 como sistema informático “todo en uno”, es decir, pantalla, teclado y unidades de disco en una misma carcasa. Ello no era una rareza en el mercado informático de entonces, pues firmas como por ejemplo Canon con su CX-1 / BX-3 ya ofrecían productos con características similares.

El corazón de este ordenador era un microprocesador Zilog Z80 que trabajaba a 3,5 Mhz. de velocidad, el cual se podía verse complementado con un coprocesador Intel 8088 que como opción se insertaba en una tarjeta aparte. Gracias a esta característica la máquina podía trabajar tanto con el sistema operativo CP/M como con PC-DOS, una característica que lo hacia muy interesante.

Su memoria RAM era de 64Kb ampliable hasta 256Kb. contando con 32Kb adicionales que se destinaban a la señal de video, en concreto a una pantalla de fósforo verde de ochenta columnas por veinticinco líneas en modo texto y con 640x240 píxeles de resolución.

Inicialmente las unidades de la serie Advantage incorporaban dos unidades de disco de 5,25 pulgadas (de 90 a 360Kb.) siendo opcional la instalación de un disco duro. Más tarde se comercializó de fábrica con una unidad de disco más un disco duro de 5Mb. de capacidad. Posteriormente, y en unidades más avanzadas, se llegaron a insertar discos duros de hasta 30Mb.

En referencia al teclado este era de setenta y nueve teclas incluyendo las de función, el teclado numérico separado y dos teclas “Return” (una de ellas situada en el extremo derecho de la consola y separada del resto). A pesar de los años transcurridos desde su fabricación, y sobretodo considerando la larga vida útil que ha tenido la unidad analizada, sorprende el buen tacto y la firmeza de las teclas accionadas mediante muelles.

En la parte posterior de la carcasa figuraban el interruptor de contacto, la toma de corriente, un botón para realizar el “reset”, un selector para el contraste de la pantalla y seis ranuras para tarjetas, una de ellas habitualmente ocupada por el puerto paralelo.

En cuanto a sus medidas externas estas eran de treinta centímetros de altura, cincuenta de ancho y cuarenta y ocho de profundidad poseyendo un peso de ni más ni menos que… ¡veintidós kilos!

Tal y como se ha apuntado en la introducción de este artículo el Advantage fue un digno rival de los productos IBM en el mercado personal y semi-profesional norteamericano, siendo muy bien aceptado dentro del ámbito académico. Aunque el mercado principal de esta máquina fue el de los Estados Unidos también apareció en el del Reino Unido aunque su presencia fue más bien modesta.

En el momento de aparecer su precio era de casi cuatro mil dólares (3.990 dólares para ser exactos), un importe que aunque elevado seguía las pautas de su competencia para este tipo de productos. No obstante, y debido a la cantidad de unidades fabricadas que se cifran en decenas de miles, el precio actual de esta máquina ronda solamente los doscientos euros para una unidad perfectamente cuidada y todavía en funcionamiento.


La unidad probada en este artículo

La unidad fotografiada y que ha servido de base a la hora de confeccionar este artículo incorpora el número de serie 208009 y corresponde a una tercera generación de la gama Advantage (según un adhesivo situado en la placa madre se trata de un ADV III 015333), el cual fue fabricado durante el mes de febrero de 1983 en la planta que North Star Computers, B.V. poseía en Kilbarry Industrial State de Cork (Irlanda). Muy seguramente este modelo se destinó al mercado británico contando con una fuente de alimentación de 230V. y 50Hz..

Equipa un disco duro Seagate Technology modelo ST-506 de 5Mb. de capacidad y que como era habitual por aquel entonces se conectaba a una tarjeta controladora mediante dos cables de datos. Simplemente a título de curiosidad comentar que este disco duro de 5,25 pulgadas apareció en el año 1980 y fue el primero que comercializó la firma. A su vez también fue ampliamente utilizado por equipos IBM.

En cuanto al procesador este es un Z80A versión Z8400A PS que pese a no verse acompañado por un coprocesador Intel 8088 si que en la propia placa incorpora un Intel P8035HL del año 1977. ¿Utilizado para el control de discos? Probablemente sí.

Pero esto no es todo, pues dentro del abanico de grandes marcas que aportaron chips a este Advantage todavía falta otro gran protagonista: AMD. Esta compañía aportó uno de sus procesadores a la tarjeta con el puerto paralelo.




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