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El estandar MSX en micro-ordenadores

Ordenador Hip Bit MSX de SonyEn la actualidad la inmensa mayoría de ordenadores presentes en los hogares están realizados a partir del estándar PC propuesto en su día por IBM. Ello quiere decir que independientemente del fabricante, tanto el software como el hardware de la máquina debe cumplir determinadas características que la hagan compatible con el resto de máquinas de otros fabricantes, exigiéndose que tanto los componentes como los periféricos sean compatibles entre si. Esta uniformización de sistemas ha provocado un crecimiento sin precedentes en la informática doméstica.

Aunque el primer mercado que adoptó una estandarización en microinformática fue el estadounidense, en el resto de principales mercados mundiales (Europa y Japón) la situación era muy distinta, pues cada fabricante ofrecía máquinas con sus particulares sistemas e incompatibles con los de su competencia. Como máximo se crearon sistemas operativos como el CP/M compatibles entre máquinas basadas con el microprocesador Z80.

En aquellos inicios de los ochenta Europa estaba prácticamente dominada por compañías como Spectrum, Commodore o Amstrad, las cuales ofrecían esplendidas máquinas aunque incompatibles entre sí tanto a nivel de hardware como de software. Por tanto, a la hora de elegir un microordenador era importante considerar el posible uso que se haría de él, la oferta de software existente y la cantidad de periféricos que cada máquina pudiera tener.

Por su lado el mercado japonés, y pese al gran esfuerzo que realizó este país en los años setenta para fabricar componentes electrónicos cada vez mejores y de forma más económica, a sus principales compañías de electrónica no parecía importarles demasiado el mercado de la microinformática. Uno de los principales motivos era precisamente la falta de un estándar entre compañías.

No obstante, el éxito del estándar VHS en lo que refiere a video animó a los fabricantes de microelectrónica a proponer algo parecido aunque con la informática doméstica, poniéndose de acuerdo entre empresas sobre que sistemas y que arquitectura sería más conveniente a la hora de fabricar y comercializar.

Finalmente estos acuerdos interempresariales obtuvieron su fruto en MSX, siendo presentado mundialmente mediante una rueda de prensa el día 27 de junio de 1983. A partir de entonces y en un breve espacio de tiempo todos los fabricantes involucrados en el proyecto fueron desvelando sus planes.

Durante toda la historia de MSX se unieron al proyecto un centenar de compañías, la gran mayoría japonesas aunque también de otros lugares del mundo. Entre las niponas destacaron Canon, Casio, Panasonic, Sony o Yamaha, siendo Microsoft y Phillips las empresas no asiáticas que más despuntaron a la hora de establecer este estándar. Curiosamente la británica Amstrad también se unió al proyecto aunque a la expectativa de ver como evolucionaba comercialmente el asunto.

El estándar MSX fue muy bien acogido tanto en Japón como en Corea del Sur, vendiéndose solamente en estos dos países más de cinco millones de máquinas.

No obstante en otro de los principales mercados como el de Estados Unidos fue un completo fracaso, en parte por culpa de la excesiva prudencia de las compañías niponas en adentrarse a un mercado dominado por los PC y que a priori consideraron como inexpugnable. Excepción a ello fueron Spectravideo y Yamaha. La primera tuvo relativo éxito vendiendo microordenadores MSX en el continente americano (Brasil fue un excelente mercado). En cuanto a la segunda compañía, más que ofrecer la máquina como un ordenador personal dedicó ofrecerla como complemento musical gracias a sus buenas capacidades en lo que a sonido se refiere. Si solamente dos empresas dejaron huella en este continente muy probablemente al estándar IBM se le hubieran complicado las cosas en caso que Japón hubiera decidido desembarcar masivamente en las costas americanas.

En cuanto a Europa, el sistema MSX tuvo una acogida francamente irregular, siendo Rusia y España los países donde comercialmente funcionó mejor. De hecho el Sony Hit-Bit uno de los microordenadores más recordados de la década de los ochenta en la península ibérica. Por su parte, aunque el Reino Unido consideró inicialmente al MSX como una seria amenaza a sus productos, al final comprobó aliviada que la cosa no era para tanto.

En cuanto al ordenador en sí, el sistema MSX se basaba en el microprocesador Z80 de ocho bits, incorporando un entorno de programación denominado MSX-Basic 1.0 de Microsoft, admitiendo también un sistema operativo llamado MSX-DOS con un nivel de archivos compatible con MS-DOS. Asimismo se cree que fue la propia Microsoft una de los principales artífices en crear este estándar entre fabricantes de hardware, una estrategia que particularmente no le fue nada mal.

Aunque los programas se cargaban mediante cartuchos, el sistema permitía que se le conectara un reproductor de cassetes en los que se podían guardar programas. Ni que decir que el sistema era exageradamente lento aunque en contraposición la cinta como soporte era muy económica.

Gracias a su carácter estándar el MSX tenía una gran capacidad para que se le pudieran conectar distintos periféricos. Incluso en sus últimos años de vida comercial se le podía conectar un disco duro y un cd-rom mediante IDE y SCSI.

Pese a que entre sus mejores bazas se contaron los gráficos y el sonido, entre sus deficiencias estaba la lentitud de proceso al pedirse demasiado trabajo al robusto Z80. Ello provocó que diversas compañías de software (Konami entre ellas) mostraran su inquietud por la escasa rapidez.

Las dos primeras evoluciones del estándar se dirigían precisamente a contra dirección de lo solicitado por las empresas de software, pues tanto el MSX-2 como el MSX2+ tenían mejores capacidades pese a un detrimento de la velocidad. Finalmente al MSX-TurboR se lo dotó con un procesador Z80 y otro R800 trabajando simultáneamente, siendo justificada la presencia del Z80 para asegurar la compatibilidad con el software antiguo.




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