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Matchbox: Su edad dorada

Historia de la marca MatchboxDe origen británico y perteneciente hoy en día a la norteamericana Mattel, la marca de miniaturas Matchbox fue considerada casi desde el día de su nacimiento en una de las mejores fabricantes de miniaturas a nivel mundial.

La calidad de sus primeras miniaturas se convirtieron en pauta de referencia para muchas otras compañías similares, ofreciendo una gama de productos enfocada tanto al coleccionista adulto como a chicos que simplemente deseaban un juguete. Esta ambigüedad es francamente difícil de conseguir y muy pocas fabricantes de miniaturas han sido capaces de realizarlo correctamente, decantándose al final hacia uno u otro nicho de mercado.

El presente articulo se centra en la historia de la Matchbox clásica antes de ser adquirida por Mattel, explicando el porqué una pequeña compañía de apenas una decena de empelados llegó a convertirse en una de las más prestigiosas fabricantes die-cast del planeta.

La historia de esta marca se inicia un 19 de enero de 1947 cuando Leslie y Rodney Smith se asociaron fundando una compañía llamada Lesney Products y dedicada a fabricar elementos en metal fundido. Como habrá podido comprobar el lector/a avispado, para formar dicha denominación se tomaron las tres primeras letras del nombre de cada socio.

A pesar que ambos socios se apellidaban Smith, entre ellos no existía ningún parentesco aunque si una fuerte amistad forjada ya desde la escuela elemental. Antes de la Segunda Guerra Mundial, en cuya confrontación bélica ambos lucharon sirviendo al ejercito inglés, Leslie era vendedor y Rodney operario de la compañía D.C.M.T, dedicada a la fundición de metales y ubicada en el norte de Londres.

Con una inversión inicial de seiscientas libras, ambos socios convirtieron en realidad su sueño de ser fabricantes al instalar su negocio en un viejo local. Tal compañía se dedicó a la realización de adornos en metal fundido gracias a una máquina que Rodney compró en la anterior empresa donde había trabajado. Mientras él se dedicaba al ámbito técnico, Leslie centró sus actividades en la oficina así como desempeñando el cargo de vendedor.

No obstante, poco después de iniciar sus actividades sucedió algo que cambiaria el porvenir de la joven compañita, pues John (Jack) Odell, un anterior compañero de Leslie en D.C.M.T. deseaba independizarse y trabajar para él mismo. Aprovechando su amistad con uno de los socios vio una gran oportunidad para dar sus primeros pasos como empresario. John quien era un hábil profesional en el moldeo de metal propuso a los dos socios ayudarles en el moldeo de sus piezas aunque también solicitó trabajar de forma apartada con sus propias máquinas, pagando la cifra de dos libras mensuales en concepto de alquiler. Aunque las cosas funcionaron así durante un tiempo, al final John entró de lleno en la compañía al convertirse en su tercer socio.

Además de los tres socios, en 1948 "Lesney Products" ya daba empelo a ocho personas, aunque desafortunadamente la compañía no rendía todo lo que sus promotores deseaban, sufriendo además un gran descenso de pedidos al aproximarse cada periodo estival. Es por ello que los socios iniciaron la búsqueda de otro tipo de producto que les ayudase a pasar estos momentos de bajo rendimiento.

La solución adoptada fue ni más ni menos que fabricar juguetes de metal fundido, tomando tal idea de un empresario de juguetes que poco antes les hizo un pedido para la fabricación de un rifle de juguete. Así pues, aprovechando su experiencia, decidieron crear un juguete similar y comercializándolo por sus propios medios esperando recibir las suficientes ganancias. Los modelos realizados por nuestros protagonistas se asemejaban a los creados por Dinky Toys, aunque su precio era un tercio menor. Desafortunadamente las ganancias que se generaron con esta iniciativa fueron menores a las estimadas, lo cual provocó que estallara una crisis que culminaría en el año 1951 con la marcha de Rodney de la sociedad, quien estaba plenamente convencido que la compañía no tenia ninguna clase de futuro.

Pero es precisamente en momentos que las cosas van mal cuando ciertas personas son capaces de rendir al máximo. Uno de estos casos fue el de Jack Odell quien realizó la miniatura de una carroza real llamada "Royal State Coach" a una escala aproximada a 1:75, la cual pese a suponer todo un desafío para el experto fue comercializada con gran éxito vendiéndose más de un millón de ejemplares. A partir de entonces surgió la idea de fabricar reproducciones a escala aunque por aquel entonces la compañía no se dedicaba exclusivamente a la fabricación de juguetes.

Asimismo, el gen del exitoso nombre "Matchbox" así como su formato también surgió en aquella época aunque gracias a un hecho fortuito. En aquellos años la hija de Jack Odell empezó a asistir a la escuela, la cual solo permitía que sus alumnos llevaran juguetes que pudieran caber en una caja de fósforos. Aunque la mayoría de los alumnos llevaban insectos en sus correspondientes cajas, Jack creó unos diminutos patines en latón para su pequeña. Este diminuto juguete tuvo mucho éxito entre sus compañeros y Jack decidió construir un molde para fabricar una pequeña serie. Los socios comprendieron que la misma aceptación que tuvo dicho juguete en la escuela de su hija lo podía tener en todas las escuelas del país.

No obstante, el primer modelo de la marca propiamente dicho no apareció hasta 1956 y consistía en una pequeña serie de vehículos clásicos denominados "Models of Yesteryear" (Modelos del ayer), los cuales fueron mostrados en una feria del juguete. Debido a la dificultad que entrañaba la fabricación de cada uno de los modelos, los dos socios decidieron limitar originalmente su oferta a solo dieciséis modelos, suministrándose dentro de pequeñas cajas similares a las usadas para guardar fósforos.

Curiosamente la marca "Matchbox" era propiedad a medias entre Lesney Products y J. Kohnstam y Co, Ltd, está última la encargada de distribuir los productos de nuestros protagonistas. Para dejar de compartir el nombre los dos socios pagaron la cifra de ochenta mil libras a la distribuidora.

Ello coincidió con la aparición de la miniatura del Rolls Royce Silver Ghost, la cual se convirtió en el modelo más exitoso de la colección "Models of Yesteryear". Se trataba de una reproducción extraordinariamente bien moldeada que incluso apareció en revistas dedicadas a vehículos clásicos, convirtiéndose por tanto un producto susceptible de agradar a adultos.

Ya en el año 1959 nos encontramos con una compañía cuyos productos tenían una excelente demanda, la cual se derivaba de un producto muy bien hecho y con una gran variedad de referencias. También se valoró muy positivamente el poco espacio que se necesitaba para guardar dichas miniaturas, las cuales eran coleccionadas tanto por chicos como por adultos.

Ello provocó que la compañía decidiese incrementar la exportación de sus productos hacia el continente asiático aunque también fijó su objetivo en Estados Unidos. En cuanto a su catálogo de productos, a las reproducciones de vehículos se les sumaria complementos como garajes o pequeños almacenes. 1959 fue también el año en que la marca editó su primer catálogo de productos.

Desafortunadamente también seria esa misma época en la que empresa detectaría las primeras falsificaciones de sus propios productos. En concreto se trató de reproducciones fraudulentas de unas señales de tráfico en miniatura, las cuales eran prácticamente idénticas a las originales excepto en un pequeño detalle: la ausencia de la cifra 8 en la base de las falsificaciones y presente en los modelos originales.

Todavía sin abandonar ese 1959 hace la aparición el primer modelo con plástico transparente haciendo las funciones de cristales. El modelo en cuestión era el Ford Thunderbird, convirtiéndose hoy por hoy en uno de los modelos más apreciados por los coleccionistas europeos de miniaturas. Otra de las novedades de la época es que los modelos incorporaron ruedas de plástico, las cuales hasta aquellos años habían sido fabricadas enteramente en metal. Este modelo estaba integrado dentro de la colección 75 dedicada a la reproducción de vehículos contemporáneos de la época.

A mediados de los años sesenta nos encontramos una compañía totalmente asentada que empela a más de un millar de personas, presente en muchos mercados exteriores y con una capacidad de producción de cincuenta millones de piezas anuales. Durante este periodo Matchbox iniciaría la reproducción de motocicletas, vehículos militares y también locomotoras de vapor clásicas, incluyéndose estas últimas en la colección dedicada a los modelos antiguos. Otro de los productos que realizaría fueron miniaturas de carruajes tirados por caballos, los cuales destacaron por su excepcional nivel de detalle.

A destacar que su calidad en las miniaturas era hasta finales de los años sesenta excelente, marcando una referencia y pauta a seguir por muchísimas otras compañías similares repartidas por todo el mundo. No obstante, esto cambiaria a partir de 1969 con la aparición de "Hot Wheels" perteneciente a la gigante Mattel, quien inundó el mercado estadounidense con sus productos y provocó una caída en picado de las ventas de sus productos. Este descenso se estimó en más de un cincuenta por ciento, una cifra del todo respetable. A pesar que los modelos americanos eran bastante más sencillos que los ingleses, a su favor jugó el factor precio.

Su reacción fue inmediata ofreciendo unas miniaturas más economicas aunque con muchísima más presencia del plástico que hasta entonces., aplicándose a toda la colección el tipo de rueda superfast, la cual no fue en absoluto bien recibida por los coleccionistas de la marca. Asimismo se dejó a un lado la perfección de los modelos para introducir miniaturas cada vez menos trabajadas. Solamente la colecciona "Models of Yesteryear" mantuvo sus niveles de calidad. Por otra parte y con el objetivo de abarcar más profundamente mercados europeos, la marca incrementó el número de modelos continentales en contraposición de los americanos, los cuales cada vez eran más escasos. Ese mismo año, en número de modelos y versiones de los mismos superaron el millar.

Pero lamentablemente el esfuerzo titánico de los británicos no evitó que la competencia fuera muy dura, hasta el punto que Lesney Products se declaró en fallida el 11 de junio de 1982, realizando una suspensión de pagos y variando su denominación por "Matchbox Toys, Ltd." esperando recibir ofertas de compra, las cuales no tardaron en llegar. La ganadora y quien al final adquirió Matchbox fue Mattel, la compañía matriz de su gran competidora, siendo su primer decisión trasladar toda la producción hasta una de sus plantas asiáticas.

A partir de aquí esta ya es otra historia.



Listado MATCHBOX: Listados de series y referencias clásicas

Listados con las referencias Matchbox vintage parecidas en distintas series.
1:43 BATTLE KINGS (Vehículos militares)
1:43 SPEED KINGS (coches)
1:43 KING SIZE 1960 a 1969 (camiones y maquinaria obras)
1:43 SUPER KINGS 1966 a 1979 (camiones y maquinaria obras)
1:75 de 1953 a 1959
1:75 de 1960 a 1969
1:75 de 1970 a 1979
1:75 de 1980 a 1989
MODELS OF YESTERYEAR (coches antiguos)
SEA KINGS
SKY BUSTERS (aviones)

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Historias y curiosidades acerca de juguetes. por Xavier Arumí Salavedra

Historias y curiosidades acerca de juguetes
por Xavier Arumí Salavedra


A la venta el libro HISTORIAS Y CURIOSIDADES ACERCA DE JUGUETES escrito por Xavier Arumí Salavedra y el cual recopila casi una cuarentena de artículos sobre curiosidades vinculadas con juegos, juguetes y jugueteras.

Divididos en cuatro grandes secciones, gracias a los artículos incluidos en este libro usted podrá conocer un buen número de historias, hechos anecdóticos e incluso leyendas urbanas como por ejemplo el uso militar que antiguamente se daba a las cometas, el porqué los columpios fueron considerados como objetos que propiciaban el erotismo y fueron prohibidos en regiones de España, porque un juguete mal diseñado puede llegar a ser peligroso para la integridad física de los niños/as, los “paseos espaciales” de Hello Kitty o quien fue el hombre que salvó la Navidad durante el transcurso de la Primera Guerra Mundial.

Enfocado hacia un público general, el presente libro está escrito de forma amena y constituye un recopilatorio de interesante información. A destacar que sus artículos son inéditos y no se han publicado en la web Rosaspage.com

Con el fin que usted pueda hacerse una mejor idea de su contenido, el índice de los temas desarrollados en el libro son los siguientes:

1. Inicios curiosos
-Los sonajeros
-La aparición del columpio
-Cometas
-El Juego de la Oca
-El nacimiento del tangram
-El origen del ping pong
-El Hula Hoop


2. Con visión de futuro
-¿Quién inventó el rompecabezas?
-El nacimiento del guiñol
-Plastilina
-Japón, país de origen de la matrioshka rusa
-Nintendo y los juegos de cartas
-El osito de peluche tipo “Teddy”
-El controvertido nacimiento del Monopoly
-El muelle Slinky
-Silly Putty, el origen del Blandi Blub
-Un platillo volador llamado Frisbee
-El origen del nombre Matchbox
-Mr. Potato Head.
-Namco
-Una locura llamada Super Ball
-El cubo de Rubik


3. Juegos y juguetes peligrosos
-Los juegos educativos Gilbert
-Juguetes peligrosas... y misóginas
-La energía atómica como juguete educativo
-Cañon Johnny Reb de Remco
-Clackers
-Dardos, el juguete más peligroso de la historia
-Armas de juguete que parecen reales


4. Otras curiosidades
-El muñeco tipo Golliwog
-Alfred Gilbert, el hombre que salvó la Navidad
-Los soldados perdidos de Hersbruck
-Captain Crunch
-La auténtica "Señorita Pepis"
-Patitos de goma al servicio de científicos
-Indigentes en Legoland y Clicks en la cola del paro
-Hello Kitty en el espacio
-Muñecas que hablan demasiado


Este tomo está publicado por Rosaspage.com y pertenece a la colección Biblioteca Rosaspage. Dispone de 156 páginas encuadernadas en tapa blanda y con un formato de 15x21 centímetros (tamaño cuartilla o DIN A5). Dispone de fotografías impresas a una sola tinta aunque con las cubiertas a todo color.

Aunque está escrito en castellano también existe una versión en catalán titulada “Fets, curiositats i llegendes urbanes sobre joguines”.

Precio: 15 euros


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Comentarios realizadosComentarios recibidos


José Herreño Daza: Excelente artículo. No sabía tantos datos de esta compañía. Crecí con Hot Wheels y me puse a investigar por qué Mattel tenía dos marcas para productos similares. Agradezco a los realizadores de la página.

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