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El gran escapista Harry Houdini

El escapista Harry HoudiniEl probable que los nombres Erik Weisz y Ehrich Weiss no nos digan nada en especial aunque ambos eran los nombres reales del mayor escapista que ha existido en la historia: Harry Houdini.

Seguramente usted se estará preguntando como era posible que nuestro protagonista tuviera dos nombres y apellidos reales, aunque la explicación es simple, pues nacido el 24 de marzo de 1874 en Budapest (Hungría) su familia emigró en 1878 hacia los Estados Unidos, lugar donde se cambiarían el apellido. Por otra parte es curioso comprobar que el propio Houdini siempre afirmó que nació el día 6 de abril de 1874 en Appleton (Wisconsin).

Inicialmente su familia vivió en esa ciudad donde su padre trabajó como rabino en una congregación judía reformista, siendo Harry el tercero de seis hermanos. Ello propició que empezara a trabajar ya desde muy joven como artista de trapecio bajo el nombre artístico de "Enrich, the prince of the air" (Enrich, el príncipe del aire). Paralelamente también realizó funciones como contorsionista y trabajó como aprendiz de cerrajero. Como se puede suponer por la constante actividad durante su etapa infantil Houdini no tuvo nunca una educación formal.

Esto no fue inconveniente para que se empezara a especializar como mago humorista, apareciendo ya en sus primeras actuaciones con el pseudónimo de Harry Houdini, un nombre que adoptó como homenaje al gran mago francés Jean Eugène Robert-Houdin (1805-1871), actualmente considerado como el padre de la magia moderna.

La carrera inicial de Houdini no fue muy exitosa actuando en museos así como en espectáculos secundarios y especializándose en la magia con cartas. No obstante, ya por entonces empezó a realizar sus primeras actuaciones de escapismo.

En 1893 actuaba con su hermano Dash formando el dúo "The brothers Houdini" siendo precisamente esa misma época en la cual se casó con Willhermina Beatrice (Bess) Rahner, la cual reemplazaría a Dash en las actuaciones y realizaría las funciones de asistente hasta la muerte del escapista.

En 1899 su futuro manager Martin Beck quedó impresionado por sus actuaciones como escapista y le aconsejó que se especializara en este género. Este mismo personaje fue quien lo introdujo en el circuito de vodevil Orpheum. En pocos meses este mismo manager propuso a Houdini una gira por Europa donde causó verdadero furor. El "Rey de las esposas" como popularmente se lo conoció viajó por países como Inglaterra, Escocia, Alemania, Francia y Rusia.

A comentar que como acto propagandístico en cada ciudad retaba a la policía local a que lo encerraran en una celda de la cual siempre lograba salir. Incluso en Rusia fue encerrado en un vagón de transporte destinado a deportar prisioneros a Siberia del cual también salió indemne. El único problema lo tuvo con un policía de la ciudad almena de Colonia quien acusó al mago de un intento de soborno que le permitió escapar de la celda. Houdini enfadado denunció al agente ante los tribunales los cuales finalmente dieron la razón al artista.

Entre los años 1907 y 1910 Houdini actuó de nuevo en los Estados Unidos haciéndose famoso por la utilización en sus espectáculos de sogas, cadenas, esposas y camisas de fuerza de las cuales lograba escapar siempre. Debido al gran número de imitadores y un público deseoso de nuevas emociones, en el año 1908 presentó un nuevo espectáculo en el cual se encerraba dentro de un bidón lleno de agua para aparecer instantes después totalmente libre y burlando así la muerte. Precisamente como consecuencia de la mórbida curiosidad del público por ver como se las arreglaba para huir de la muerte, muchas de sus escapadas las hacia ante la vista de las propias personas aunque en otras ocasiones se liberaba tras una cortina para no revelar sus trucos.


Normalmente tardaba pocos segundos o minutos en escaparse aunque en otras actuaciones precisaba horas para ello. Según sus biógrafos algunas de estas actuaciones las alargaba deliberadamente, escapándose pocos instantes después de iniciarse el espectáculo y sentándose tranquilamente a leer el periódico mientras la orquesta tocaba música para dar mayor emoción al número. También era habitual que personas se mostraran incapaces de seguir asistiendo al espectáculo y a causa de sus nervios optaban por abandonar la sala.

A diferencia de otros profesionales de la magia que actuaban "influenciados" por espíritus, Houdini nunca afirmó tener poderes sobrenaturales, considerándose que el artista usaba únicamente su impresionante forma física, habilidad así como depuradas técnicas. Más de ochenta años después de su muerte todavía es un misterio el como lo hacia.

Lo cierto es que Houdini estaba tan seguro de sus posibilidades que constantemente retaba al público a que inventasen nuevos sistemas para evitar su fuga. Incluso un gremio cervecero desafió a Houdini a que se escapara de un tanque lleno de cerveza, siendo ello una efectiva campaña de marketing para dicho producto. En la mayor parte de su vida Houdini actuó en vodeviles, siendo considerado uno de los artistas mejor pagados de este tipo de espectáculo.

En 1912 inauguró el que se convertiría en su más famoso truco de escapismo que tituló como "La cámara de tortura china". En el se introducía boca abajo en una cabina de hierro y metal llena de agua hasta el borde. Justo antes que la cortina ocultase el interior del recipiente se observaba un Houdini aparentemente aterrado golpeando desesperadamente la pared de cristal. Este truco obligaba a que el artista aguantara la respiración durante tres minutos y aunque algunas películas sobre este artista afirman que falleció realizando este truco, la realidad es que siempre escapó, no sin ello algunas lesiones como las que sufrió en los tobillos.

Fuera del mundo del espectáculo HOudini sintió gran pasión por la aviación, llevándole ello a comprar en el año 1909 un avión biplano francés por cinco mil dólares y contratando un mecánico a tiempo completo. En 1910 se convirtió en la primera persona que sobrevoló Australia con un avión, una proeza que por aquel entonces estaba al alcance de muy pocas personas.

En 1923 Houdini se convirtió en presidente de Martinka & Co., la compañía de magia más antigua de Estados Unidos que todavía hoy se encuentra en funcionamiento. Asimismo también fue presidente de la Sociedad Americana de Magos desde el año 1917 hasta 1926, creando espectáculos propios ya en los últimos años de su vida.


El artista fue un firme detractor del espiritismo denunciando las malas prácticas de diversos espiritistas. Tras una Primera Guerra Mundial que dejó millones de muertos y un importante avance de las ciencias que el pueblo llano consideró como "milagrosos", aparecieron muchos desaprensivos que utilizaban la ignorancia para afirmar ser capaces de contactar con seres del más allá. Nuestro protagonista se mostró particularmente enfadado cuando un médium afirmó contactar con el espíritu de su propia madre. El principal motivo por el cual dudó de ese personaje fue el hecho que le entregase un mensaje "literal" de su madre escrito en ingles, idioma que esta nunca utilizó a la hora de hablar con su hijo, pues lo hacia en una mezcla de alemán, húngaro y yidis.

Con sus profundos conocimientos de magia habitualmente se presentaba disfrazado en sesiones espiritistas y en las cuales desenmascaraba el fraude explicando "in situ" el truco, muchos de ellos auténticos juegos de niños para magos profesionales como él. Aparte aseguró dar un premio a quien demostrara tener habilidades sobrenaturales aunque nunca fueron otorgados a nadie debido a la presencia de algún que otro engaño.

Asimismo, después de luchar muchos años contra los estafadores de lo paranormal diseñó un reto definitivo aprovechando su propia muerte. El caso es que ideó un código secreto que solamente conocía su propia esposa, comentándole que si existía alguna forma de contactar con ella desde el otro mundo sin duda alguna utilizaría dicho código a través de una sesión espiritista.

Finalmente Houdini falleció a la edad de 52 años víctima de una peritonitis aguda durante la madrugada del 31 de octubre de 1926. Días antes había seguido actuando aunque a causa de la fiebre y dos desmayos fue trasladado al hospital donde nada se pudo hacer para salvar su vida.

Tras su muerte diversos espiritistas aseguraron contactar con el espíritu de Houdini aunque en ningún momento fueron capaces de dar correctamente con el código secreto. Tal era el enfado de estos personajes que incluso falsearon el testimonio de Bess para hacer creer a los incrédulos que efectivamente lo habían acertado.

Diez años después de la muerte de Houdini se realizó la última sesión espiritista la cual tampoco tuvo éxito. Al término de ella Bess apagó la vela que simbólicamente había mantenido encendida cerca de la fotografía de su esposo y afirmó "Diez años son suficientes para esperar por cualquier hombre".

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