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Erle Stanley Gardner, el autor de Perry Mason

Erle Stanley Gardner, el autor de Perry MasonConocido principalmente por ser el autor del abogado Perry Mason, el cual fue magistralmente interpretado a través de la pequeña pantalla por el canadiense Raymond Burr (1917 - 1993) en la exitosa serie del canal norteamericano CBS Broadcasting Inc, en la actualidad Erle Stanley Gardner continua siendo uno de los autores más destacados del genero de novela policíaca, situándose su nombre a la altura de firmas destacadas de este estilo como Sir Arthur Conan Doyle (1859 - 1930) con Sherlock Holmes, Georges Simenon (1903 - 1989) con el comisario Jules Maigret o la inolvidable Agatha Christie (1890 - 1976) con Hercule Poirot y Miss Marple.

Erle Stanley Gardner nació el día 17 de julio de 1889 en la localidad de Malden (estado de Massachussets) aunque pocos años después su familia se trasladó hacia Portland (Oregon) para establecerse de forma definitiva en California coincidiendo con el cambio de siglo.

El futuro escritor se graduó en la Palo Alto High School de California durante el año 1909 y recibió formación jurídica en la Facultad de Derecho de la Universidad de Valparaíso en Indiana cumpliendo de esta forma el deseo de su padre quien anhelaba que el muchacho se convirtiera en abogado. Desafortunadamente las cosas no empezaron muy bien y fue expulsado de esta facultad solamente un mes más tarde cuando el boxeo se convirtió en su única distracción. Pese a este tropiezo muy pronto reanudó su educación legal para finalmente graduarse en 1911.

A pesar de este irregular rendimiento académico nuestro protagonista se instaló en California para abrir un despacho pero las pequeñas ganancias de veinte dólares al mes le obligaron a buscar empleo en una agencia de ventas, alternando ambos trabajos por espacio de cinco años.

En Oxnard, ciudad en la cual residía en aquellos momentos, existía una emergente chinatown (barrio caracterizado por la masiva residencia de ciudadanos de origen chino) cuyos habitantes apenas recibían representación legal adecuada debido a su condición humilde. El señor Gardner no solamente defendió brillantemente a distintos integrantes de este colectivo, algunos de ellos incluso acusados de cargos injustos o simples ladronzuelos de poca monta, sino que además lo hizo con tal convicción e ímpetu como si estuviera defendiendo a grandes hombres de estado acusados de alta traición.

La identificación del abogado con sus clientes fue tal que decidió cobrar muy poco o directamente nada a los ciudadanos chinos que acudían a él en busca de ayuda, siendo gratificado al término de cada caso por el alcalde de barrio con mucho más dinero de lo que podía esperar un joven profesional como él. Paralelamente aprendió a hablar el chino con corrección llegando a ser muy popular entre los residentes del barrio con el alias de "El Gran Abogado".

De estas experiencias no solamente extrajo buenas ideas para los futuros casos de Perry Mason, sino que cuando en el año 1921 pasó dificultades económicas recibió una notificación del cajero de su banco indicándole que unos ciudadanos desconocidos de origen asiático le habían ingresado una fuerte suma de dinero a su cuenta corriente. Cuando pudo abonar sus deudas de nuevo apareció otro ingreso adicional sin que nunca pudiera identificar quien fueron sus bienhechores.

Volviendo unos años atrás, más concretamente en 1912, el 9 de abril de ese año se casó con Natalie Frances Talbet y con la cual tuvo una hija llamada Natalie Grace que nació el 25 de enero de 1913, siendo esta su única descendencia.

A partir del año 1921 y en su tiempo libre el señor Gardner empezó a escribir relatos para revistas policíacas de estilo pulp, un formato literario caracterizado por su edición económica y que gracias a su carácter popular en aquella época literalmente estaba arrasando en los kioscos del país. Para tales publicaciones creó personajes como Lester Leith o Ken Corming, el cual por sus características generalmente se lo ha considerado como el antecesor directo de Perry Mason. Además de su nombre real, a lo largo de su carrera como escritor utilizó diversos pseudónimos como por ejemplo A.A. Fair, Kyle Corning, Charles M. Green, Carretón Kendrake, Charles J. Kenny, Les Tilray o Robert Parr.

Esos primeros años en el mundo de las letras fueron especialmente duros para el protagonista de este artículo, pues acostumbrado a textos legales apenas sabía redactar ficción y provocó que sus manuscritos fueran rechazados una y otra vez por los editores. Aunque esto lo desmoralizó profundamente no fue suficiente motivo para que se rindiera.

Relacionado con esta poca habilidad a la hora de escribir sucedió una curiosa y sobretodo reveladora anécdota que el escritor aprovechó eficazmente. En el año 1923, y utilizando el pseudónimo Charles M. Green, escribió una pequeña novela dramática titulada "The Shrieking Skeleton" que envió a la editora del "Black Mask Magazine". Esta fue leída por Phill Cody, el encargado de elegir las novelas susceptibles de ser publicadas, aunque su opinión fue totalmente negativa. Al término de su lectura envió el original al editor con una nota adjunta que literalmente decía: "Esta historia me da reuma. Es lo más infantil que he visto y la trama se asemeja al moho de un sauce viejo".

Cuando el original fue devuelto al autor por error las notas de Cody no fueron extraídas. Lejos de enfurecerse por tal crítica, el señor Gardner reescribió el manuscrito y lo volvió a enviar a la revista. Su editor, considerando que se había producido una situación absolutamente embarazosa, decidió comprar el relato por ciento sesenta dólares para publicarlo finalmente el día 15 de diciembre de 1923.

Fue un contundente golpe de suerte para el futuro autor de éxito, pues ello permitió que el editor adjunto Harry North se percatara del gran potencial encerrado en el escritor y por esta razón decidió adquirir sus relatos a partir de ese momento. Erle Standley Gardner, quien dotado de una capacidad de trabajo enorme compaginaba su oficio de abogado con el de escritor, creaba una novela corta cada tres noches, escribía un millón de palabras anuales y conseguía publicar la cifra de casi cien relatos en un solo año. Unas cifras evidentemente al alcance de muy pocas personas.

Con el paso del tiempo la actividad como escritor fue dominando su vida de tal manera que en 1937 tuvo que decidir si se dedicaba por entero a escribir o bien continuaba su trabajo en el mundo de las leyes. A tomar una decisión lo ayudó su afición por la caza, cuyos viajes por este motivo hacia Alaska en tres ocasiones se vieron interrumpidos por telegramas que le obligaron a regresar a toda prisa hacia su despacho profesional.

Considerando que el horario de trabajo de escritor es mucho más flexible que el de un abogado tuvo claro a que oficio dedicarse a partir de entonces. A su vez la rutina de la práctica legal le resultaba una pesada losa, disfrutando solamente en los juicios penales o bien desarrollando las estrategias a seguir en las correspondientes sesiones judiciales.

Muchas personas que por aquel entonces lo rodeaban consideraron que aquella fue una mala decisión al considerar, y seguramente con mucha razón, que con el tiempo el señor Gardner podía haber llegado a ser uno de los mejores abogados de Estados Unidos gracias a su talento. No obstante el escritor nunca manifestó arrepentimiento por tal decisión pues gracias al éxito que obtuvieron tuvieron sus relatos le permitieron adquirir un rancho situado en las proximidades de Temecula (sur de California) el cual se llamaba “El Paisano”.

En ese lugar compaginó las labores clásicas de un rancho como por ejemplo criar ganado con la redacción de cinco o seis novelas al año o más tarde dictar guiones para la serie televisiva, iniciándose su jornada típica de trabajo a las cuatro de la mañana con el dictado de cuatro o cinco mil palabras antes de almorzar. Asimismo esta libertad de movimientos le permitió no solamente dedicarse a la caza sino también a viajar, otra de sus grandes pasiones.

Erle Stanley Gardner se caracterizaba por el hecho de tener un carácter sociable aunque en ocasiones prefería la soledad. Fue por esta razón que adquirió otro rancho de cuatrocientas cincuenta hectáreas ubicado en la cordillera de la Costa y en el que tenía una pequeña cabaña, aislándose del mundo exterior para trabajar a sus anchas cuando las habitaciones de huéspedes de “El Paisano” se encontraban ocupadas, algo que por otra parte sucedía con mucha frecuencia. Una vez instalado ahí era capaz de dictar los textos desde la salida hasta la puesta del Sol, regresando al cabo de unos días a su vida social con un buen puñado de cintas gravadas.

Sin duda alguna su obra más conocida fue Perry Mason cuyo protagonista apareció en más de ochenta novelas e historias cortas. Su principal característica era que además de representar a un excelente abogado el personaje también demostraba ser un hábil detective, algo que hasta el momento no se había visto nunca en las novelas de este género pues el protagonista habitualmente era o bien un agente de la policía o un detective profesional.

Otra de sus sagas conocidas fue la protagonizada por Bertha Cool y Donald Lam que publicó bajo el pseudónimo A. A. Fair, una serie que igual que la anterior también fue publicada en castellano por Editorial Molino de la ciudad de Barcelona.

La trama habitual que se seguía en sus historias era la defensa de un cliente al cual inicialmente se consideraba culpable, demostrando Mason su inocencia en el juicio y desenmascarando al verdadero culpable para finalmente recibir su merecido. Antes de ello la novela relataba el trabajo previo del abogado a la hora de buscar pistas que le permitieran llegar a esta conclusión. El nombre del personaje procedía de la editorial de Youth´s Companion, una revista infantil que Erle leía cuando era niño y que estaba editada por la empresa Perry Mason Company de Boston (Massachussets).

Durante la década de los treinta Perry Mason apareció en la gran pantalla gracias a la productora Warner Bros a través de seis películas y cuyo protagonista era encarnado por Warren William (1894 - 1948), quien en aquella época era considerado como uno de los actores más populares de Hollywood. Asimismo entre 1943 y 1955 las novelas del personaje se adaptaron al formato de serial radiofónico con una duración de quince minutos por episodio.

En el año 1957 se inició la exitosa serie televisiva producida por la CBS y que permaneció en pantalla hasta 1966 con un total de nueve temporadas. Este largo periodo de emisión provocó que se considerara Perry Mason como la serie de abogados más larga de la historia, dando a su vez una merecida fama al Raymond Burr en el papel del protagonista. De hecho incluso en la actualidad continúa siendo difícil no vincular el personaje con el rostro del actor. Por cierto, como anécdota comentar que el propio autor apareció realizando el papel de juez en el último episodio de la serie clásica titulado “The Case of the Final Fade-Out”, una aparición que no se indicó en los títulos de crédito correspondientes. Este éxito televisivo facilitó que el señor Gardner se confirmara como el autor con mayores ventas en su país, vendiéndose solamente en el año 1969 un total de ciento treinta y cinco millones de sus libros.

En lo que se refiere a la vida privada del escritor su esposa falleció en 1968 aunque ya hacia varios años que el matrimonio vivía separado. Ello facilitó las cosas para que Erle finalmente se casara con Agnes Jean Bethell (1902 - 2002), quien se dio la circunstancia que era su secretaria desde hacia treinta años.

Casi a mediados de los setenta, más concretamente entre 1973 y 1974, Perry Mason apareció en otra nueva serie televisiva, rodándose ya entre 1985 y 1993 veinticinco largometrajes más para la televisión cuyo protagonista seguía siendo representado por Raymond Burr, algo mayor pero con la sagacidad y el atractivo de siempre. Desafortunadamente en el año 1993 el actor falleció como consecuencia de un cáncer renal, rechazando la cirugía que le hubiera impedido rodar sus dos últimos capítulos.

Finalmente el escritor falleció el día 11 de marzo de 1970 en su rancho de Temecula a la edad de ochenta años, siendo incinerado y sus cenizas dispersadas en un lugar indeterminado de la Baja California. Por su lado después de su defunción el rancho fue vendido y en la actualidad, tras pasar por las manos de otros propietarios que lo denominaron “Great Oak Ranch” forma parte de la reserva federal india de Pachanga, la cual cuenta con una extensión total de casi mil ochocientas hectáreas y en la que viven mil trescientas setenta personas.

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A través de los siguientes enlaces encontrará listados de colecciones centradas en el autor protagonista de este artículo. También se incluyen series en las que pueden encontrarse uno o varios de sus libros.

- EDITORIAL BRUGUERA: Club del misterio.
- EDITORIAL MOLINO: Cool and Lam (bajo alias de A. A. Fair).
- EDITORIAL MOLINO: Perry Mason.








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