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Historia de Meccano

Retrato de Frank Hornby, creador del MeccanoEl Meccano probablemente es uno de los juegos más conocidos y sobretodo más vendidos del siglo XX (con permiso de Lego, Playmobil), aunque en el presente artículo no pretendemos hablar sobre el producto sino de la empresa que lo creó.

Nuestra modesta pretensión con este escrito es solamente dar a conocer la historia de la empresa que inició la fabricación de Meccano y como no, los distintos avatares que padeció su fundador Frank Hornby, quien nos demuestra que iniciar una empresa nunca es fácil aunque con un poco de suerte y sobretodo grandes dosis de paciencia, constancia y por encima de todo trabajo se pueden conseguir cosas maravillosas, como por ejemplo ilusionar a generaciones y generaciones de chicos/as con sus productos.

Antes de entrar de lleno en la historia de la marca Meccano Ltd, apuntar que esta resulta sencillamente apasionante a la vez que intrincada debido a la gran cantidad de protagonistas que aparecen en escena a lo largo de los más de 100 años desde que se creó el primer juego Meccano.

También resulta interesante la parte final de la existencia de la empresa, convertida en una simple moneda de cambio a manos de especuladores que poco interés tenían respecto el producto, sumado a unos descendientes del fundador de Meccano Ltd que se encontraron de pronto con mucho dinero en sus bolsillos, no sabiendo (o no queriendo) administrarlo correctamente.

Como anexo al artículo relatamos la historia de la marca que fabricó Meccano en España, la cual en cierta forma también tuvo problemas y avatares parecidos a los de la casa matriz inglesa.



Frank Hornby y su juego de construcción

Proyecto fábrica Meccano
Dibujo de la fábrica Meccano Ltd, la cual destacaba por su gran extensión.


La invención del juego Meccano se la debemos a Frank Hornby, nacido un 15 de mayo de 1863 en Liverpool (Inglaterra), hijo de John Oswald Hornby y de Martha.

Frank, sin estudios especializados ni tampoco experiencia como ingeniero es el prototipo de empleado normal y corriente de la Inglaterra de aquella época. Con tan solo dieciséis años dejaría la escuela y empieza a trabajar como cajero en la empresa de su padre, casándose con apenas veinticinco años con Clara Walter Godefroy, cuyo padre era oficial de policía. El matrimonio tendría dos hijos Roland, Douglas y una hija, Patricia.

El fallecimiento del padre de Frank acontecido en 1899 provocó que el negocio familiar se cerrase y nuestro protagonista entró a trabajar en la empresa de David Hugh Elliott, la cual se dedicaba a la importación de carne.

Hasta aquí todo normal y nada parece indicar que Frank, un modesto empleado como tantos otros se convertiría en el patrón de uno de los imperios más grandes en lo que a empresas jugueteras se refiere. Y es que la historia de su ascenso empieza cuando a modo de hobby, nuestro protagonista se inventó un juguete para que sus propios hijos de divirtieran.

Este juego consistía en tiras metálicas de lata perforadas que podían unirse entre si mediante pequeños tornillos y tuercas, lo que permitía a los pequeños construir no solamente un juguete sino que todos los que quisieran. El resultado fue un juego versátil y sobretodo muy instructivo que tal como el lector/a habrá deducido, se trata del precursor del Meccano.

No se sabe exactamente el motivo que le indujo a ello, pero en 1901 el señor Frank registró la primera patente del juego con el nombre de "Mechanics Made Easy" (MME), juego que por aquel entonces todavía venia desarrollando y perfeccionando en sus ratos libres.

Para comercializarlo el señor Frank buscó un socio capitalista y francamente no tuvo que ir muy lejos para encontrarlo, pues Elliott, el jefe de la empresa para la cual trabajaba se asoció con él formando la compañía Elliot & Hornby. La producción del juego se realizaba en talleres externos a la compañía y esta solamente empaquetaba y distribuía los juegos.

En septiembre del año 1907 Frank se independiza y deja su empleo en la empresa de carnes, aunque el señor Elliott continuaría siendo su socio capitalista durante algún tiempo más. La compañía fabricante del juego se instaló en un taller situado en Duke Street de Liverpool, registrando por fin el nombre Meccano que usaría para denominar todos sus sets. También aprovechó la mudanza para adquirir nueva maquinaria y contrató más personal.

En 1908, Frank junto a otros siete personajes de negocios de la ciudad fundan la empresa Meccano Ltd, comprando nuestro protagonista las acciones de Elliott y cambiando de nuevo la razón social, ubicándose ahora en West Derby Road, lo cual permitió aumentar todavía más la producción, la capacidad de almacenaje e incrementar ventas de un juego que todavía tenía mucho futuro por delante.

Esta época sería una etapa de expansión para la firma, pues fabricaría en varios países, especialmente en los pertenecientes a la Commonwealth Británica además de otros países como por ejemplo Francia, España o Estados Unidos, país este último del que se habría de retirar debido a que la empresa estadounidense Gilbert Toy Company fabricaba su "Erector", in juego muy parecido al inglés, ofreciendo una seria competencia. A propósito, comentar que la planta francesa se instala en las cercanías de París es controlada directamente por Roland Hornby, uno de los hijos de Frank.

En 1914 la compañía nuevamente cambiaria de dirección, aunque esta vez sería para instalarse en una gran fábrica especialmente construida para producir el Meccano, siendo su razón social durante un periodo de 66 años. Esta fábrica estaba situada en Binns Road en el condado de Old Swan (Liverpool) y era realmente enorme tal y como puede apreciarse en las fotografías que acompañan este escrito.

Curiosamente Meccano no dejó de producir el juego durante la Primera Guerra Mundial, lapso de tiempo en que muchas otras fábricas se dedicarían a la fabricación de material bélico.

Era tal la aceptación popular por este juego que en 1923 incluso apareció el primer número de la revista "Meccano Magazine" dedicada a los juegos de construcción, siendo la revista con mayor tirada de todo el siglo XX, un récord que demuestra el entusiasmo por este juego.

Probablemente los años veinte fue la época en que mejor iban las cosas para los Hornby, pues el capital monetario de la familia aumentó de forma espectacular durante ese periodo. Es precisamente en estos años cuando nos encontramos con un Frank ya mayor que continua trabajando para la marca, aunque vive en una mansión y va cada día al trabajo con su limousina privada y chofer incluido.



Meccano Ltd inicia su descenso

Hasta su muerte Frank Hornby continuaría siendo el alma matter de la empresa, aportando constantemente nuevas ideas y sobretodo llevándolas a cabo. También se convertiría en un personaje influyente de su ciudad, compaginando su actividad en la fábrica con cierta vida política. No obstante, el gran tesón y afición del padre por la empresa no sería compartida por sus propios hijos, quienes aunque continuaban vinculados a la compañía, preferían gastar dinero que trabajar duro.

Pero no solo del juego de construcción viviría Meccano Ltd, pues también realizaría miniaturas de locomotoras y aportaría un gran avance técnico, como es la fabricación de miniaturas con metal fundido mediante molde en sustitución del latón, creándosela marca Modelled Miniaturas. De estos productos se derivaron reproducciones de coches a escala, cambiándose el nombre de la marca por el definitivo Dinky Toys, una de las mayores fabricantes de miniaturas Die-Cast.

El 21 de septiembre de 1936 fallece Frank Hornby a causa de unas dolencias cardiacas crónicas complicadas por la diabetes que padecía, siendo sustituido por su propio hijo Roland al frente de la compañía.

Durante la Segunda Guerra Mundial la producción del Meccano se vería interrumpida, pues la fábrica ahora sí produciría elementos para la industria armamentística. Además, debido a la escasez de material durante la post-guerra, Meccano dejaría de fabricar y en consecuencia también de vender.

Por fortuna, en los años cincuenta las ventas volvieron a aumentar, construyéndose incluso una nueva fábrica para fabricar las miniaturas Dinky Toys, aunque paralelamente surgirían nuevas empresas competidoras como Corgi o Matchbox.

Coincidiendo con la ausencia del señor Frank, la crisis que vivía Europa y puede que incluso la mala gestión de sus nuevos propietarios, lo cierto es que la década de los cincuenta fue cuando la situación de Meccano Ltd empezaría a empeorar a pasos agigantados, ya que su producto estrella dejaría poco a poco de venderse debido a la competencia de otras marcas como por ejemplo AirFix que realizaban kits en un material mucho más versátil y sobretodo más barato: El plástico

En los años sesenta el Meccano cae en desgracia considerándose un juego anticuado, y en consecuencia la situación económica de la empresa cada vez empeora más. La falta de renovación de los sets fue clave para llegar a esta situación e incluso en 1963 se paró la impresión de la revista "Meccano Magazine" debido a que resultaba deficitaria para la marca.

Finalmente Lines Brothers (Tri-ang), la mayor competidora de Meccano Ltd por aquel entonces toma el control de la compañía en 1964, apartando a los últimos miembros del la familia Hornby cuya fortuna se había evaporado ya fuese gastada alegremente o por causa de fuertes impuestos. El hecho es que la familia del fundador perdería definitivamente su relevancia dentro de una empresa que ya había iniciado su agonía. Tri-Ang tomo algunas decisiones más, como por ejemplo volver a publicar la revista "Meccano Magazine" en 1968.

Fábrica Meccano

Construcción que perteneció a la fábrica Meccano de Binns Road y actualmente también demolida (fotografía de 1988).

Pero como si se tratase de una historia interminable (o bien alguna que otra maldición caída sobre la compañía), Meccano Ltd fue adquirida en 1971 por unos nuevos propietarios después que Tri-Ang iniciase una liquidación voluntaria. La nueva propietaria sería ni más ni menos que Air-Fix, que tomaría el mando de Meccano, considerándose su gestión como muy mala debido a que no invirtieron en la empresa y ni tampoco sabían o querían saber nada de la filosofía de Meccano.

Así pues, no es de extrañar que en 1979 y después de varios años bao una dirección pésima la Meccano Ltd se encontrase en fase de franca liquidación y con una larga cola de acreedores a sus puertas dispuestos a cobrar como sea.

Como siempre sucede, los que peor lo pasarían con todo este asunto serian los propios empleados de la fábrica, algunos de los cuales hacia más de treinta años que trabajaban en la factoría. De nada sirvieron ni las protestas ni las reclamaciones que los trabajadores realizaron y en 1980 Meccano Ltd cerró definitivamente sus puertas, siendo la fábrica demolida algunos años después.

Por fortuna para los aficionados al Meccano, el juego no dejaría de existir a pesar de la muerte de la empresa matriz, pues la fábrica francesa que desde hacia tiempo actuaba como firma independiente adquiriría importancia, e incluso, como si de una ironía se tratase, compraría la marca "Erector" de Estados Unidos.



Meccano en España

Desconocemos en que año exacto se inició la comercialización de Meccano en España, aunque en los años veinte ya se podían encontrar toda la gama de productos de la época en jugueterías.

Es a finales de los años veinte cuando irrumpe en el mercado la marca Metaling de Barcelona con su copia casi exacta de Meccano, comercializando unas piezas muy iguales, un sistema de color idéntico y manuales de instrucciones con la copia dibujada de los originales de Meccano. Eso si, las cubiertas de dichos catálogos eran diferentes, para que no se diga…

A principios de los años treinta la fábrica barcelonesa de juguetes "Novedades Poch" llega a un acuerdo con Meccano Ltd y deciden fabricar bajo licencia sus modelos, con referencias que iban de la 000 hasta la 7 más sus complementos correspondientes. Dichas referencias eran las mismas que se fabricaban en Inglaterra en aquellos años aunque desgraciadamente no se comercializarían aquí las que aparecerían a partir de 1931, pues la producción se estancó hasta 1964.

Durante estos años el catálogo de productos era siempre el mismo sin ninguna novedad. Es más, incluso la caja número siete, la cual faltaban piezas respecto a la caja original inglesa, no llegaría hasta los años sesenta sin la incorporación de las piezas que faltaban. Era tal el estancamiento que incluso los manuales de instrucciones no variaron de diseño, siendo los mismos que los editados en los años treinta.

En 1964 la marca barcelonesa comercializaría los sets ingleses que se produjeron hasta 1962, excepto las cajas 9 y 10. El diseño de las cajas y manuales también varió, siendo estos últimos impresos en Inglaterra y traducidos convenientemente para su comercialización en nuestro país. Como no, también se incorporaron piezas nuevas como las placas flexibles.

Estos equipos se fabricarían hasta el año 1969 cuando "Novedades Poch" rompería relaciones con Meccano, resucitando la marca Metaling y volviendo a las andadas como hizo en los años veinte. El nuevo Metaling incorporaría modelos diferentes que los Meccano originales y manuales de instrucciones con nuevo diseño.

Puesto que Exin en aquel entonces tenía relaciones con Lines Brothers, la entonces propietaria de Meccano Ltd, fue la compañía de Molins de Rey la que durante un corto periodo de tiempo fabricaría el Meccano, dejando un poco a la estacada a Poch. Exin como hemos comentado fabricaría por poco espacio el juguete de construcción y solamente los sets del uno al cinco.

Por su parte, el nuevo Metaling era bastante atractivo, pues además de contar con piezas inéditas como engranajes de nylon, también creó un motor y diversos transformadores eléctricos con su propia marca.

En 1976 "Novedades Poch" seguía fabricando los modelos Metalling aunque nuevamente entablaron alianzas con la casa matriz inglesa, comercializando equipos con la marca Meccano Metaling o incluso solamente con la denominación Meccano.

En 1979 se empezó a fabricar los "Action Pack" que serian las últimas novedades Meccano fabricadas por la empresa Barcelonesa, que ahora había cambiado a de nombre por "P.B.P, S.A.".

A principios de los años ochenta, coincidiendo con la desaparición de la firma inglesa también cesaría la fabricación española y desde entonces Meccano introduciría sus propios productos fabricados en Francia primero y China después.

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