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Colin Chapman y la Fórmula 1

No solo fue el patrón de una escudería de Formula 1 que revolucionó la concepción de los monoplazas, poniendo muchas veces en una seria disyuntiva a la federación que rige esta competición, sino que su trabajo va mucho más allá y varias son las soluciones de este genial ingeniero se aplican actualmente a la gran mayoría de coches. Además, por si esto fuera poco, el Sr. Chapman fue el fundador de la marca de vehículos deportivos Lotus, íntimamente ligada a los éxitos en la competición.

Colin Chapman en el interior de un monoplazaColin Chapman nació en Surrey (Gran Bretaña) el 9 de mayo de 1928 y durante sus estudios universitarios de ingeniería aeronáutica, el principal objetivo del futuro patrón de Lotus se desplazaría a ras del suelo, pues allí se interesaría por los automóviles. Una vez finalizado los estudios y después de un breve paso por la RAF, nuestro protagonista decidió fundar en el mes de enero de 1952 su propia empresa llamada Lotus Engineering Co., Ltd.

Dicha empresa, además de fabricar coches deportivos gracias a los conocimientos de su propietario, también se dedicaría a vender tecnología a las marcas que lo solicitasen. Por ello, nada mejor que la competición para demostrar las soluciones técnicas que el proponía, además que le brindaba una excelente oportunidad para probar nuevas soluciones. Así fue como Lotis dispondría de su propio equipo de competición en 1954 y tan solo cuatro años después debutaría en la Formula 1, competición en la que después del paso de Colin nada volvería a ser lo mismo, aportando revolucionarias ideas derivadas de sus estudios aeronáuticos.

Pero antes de comentar las innovaciones que Lotus aportó en la Fórmula 1, nos gustaría dar merecido protagonismo sobre algunos modelos de esta casi recién nacida Lotus. Sin duda alguna, los Elan y los Super Seven fueron auténticos hitos en la historia del automovilismo moderno gracias a las innovaciones técnicas que aportaban, sobretodo en la parte de estructura, chasis y bastidor. Aunque la idea de un deportivo que, a pesar de tener un motor más bien "normal" su contenido peso le permitía ser considerado un "mata-gigantes" no era nueva, pues ya con anterioridad se habían hecho vehículos de parecidas características en el Reino Unido, sí que Lotus destacaba por la imaginación de sus soluciones. Los primeros Lotus estaban construidos gracias a los ligerísimos bastidores con motores comprados a distintas marcas, adaptándose las suspensiones adecuadas a cada caso.

Así pues, regresemos a la Fórmula 1, categoría en la cual Lotus debutaría en 1958 y que en 1960 ya ganaría su primer gran premio gracias al piloto Stirling Moss. A partir de entonces, la marca británica obtendría siete títulos del mundo de constructores, seis de pilotos y la victoria en setenta y nueve grandes premios, dando a Lotus una aureola de potente escudería, pasando por ella excelentes pilotos como el mencionado Moss, Mario Andretti, Ayrton Senna, etc...

En lo que hace referencia a los vehículos con mecánicas innovadoras, varios fueron los modelos que dejaron inicialmente fuera de juego a la competencia, pues aportaron soluciones que la mayoría fueron, con el tiempo, aplicadas a los coches "de calle", como por ejemplo el Lotus 25 con el chasis monocasco, el 49 con el cual el motor forma parte de la estructura portante del bastidor o el modelo 72 que fue el primero en adoptar forma de cuña.

Precisamente una de las primeras aportaciones importantes de Lotus fueron los alerones en los coches de Fórmula 1, introducidos por Lotus durante el G.P. de Mónaco en 1968. Dichos elementos permitían sujetar el coche en la pista a altas velocidades, solución copiada y adaptada por todos sus contrincantes.

No obstante, la aportación más genial, o como mínimo la que más ríos de tinta generó, fue la introducción del concepto "efecto suelo" con su Lotus 78. Para las personas no habituadas a los términos automovilísticos, comentaremos que el famoso efecto suelo consiste en aplicar a los coches que circulan a gran velocidad los principios aerodinámicos que provocan que los aviones se sustenten en el aire pero a la inversa, es decir, gracias a la velocidad y al aire canalizado, el coche se pega literalmente al suelo sin tenerse que aumentar el peso del conjunto, además que la aerodinámica se ve muy incrementada. No obstante, cometeríamos un grave error si solo atribuyésemos la idea del efecto suelo a Chapman, pues el ingeniero de BRM Tony Southgate pensó en dicha solución y en el equipo Lotus encontró el ambiente favorable para llevar a cabo su idea.

Los experimentos en el túnel de viento se iniciaron en el año1973 y en 1976, mientras Chapman se encontraba en un Gran Premio, recibió la llamada telefónica de su ingeniero, el cual simplemente le dijo: "El mosquito vuela". Realmente una muestra del característico humor inglés. Finalmente, el Lotus 78, primer monoplaza con efecto suelo debutó en 1977. Posteriormente este primer modelo se perfeccionaría con la llegada del Lotus 79, con el cual Mario Andretti conseguiría el título mundial en 1979.

Pero la competencia no se quedaría con los brazos cruzados viendo como los Lotus los barrian de la pista y el resto de marcas participantes en la Fórmula 1 copiaron y mejoraron el sistema creado por Lotus. Tal aprovechamiento del efecto suelo generó que las diversas escuderías incluso prescindiesen de los tradicionales alerones delantero o incluso de los traseros. Un ejemplo de los primeros fue Ferrari 512 T4, el Braham BT46 o el propio Lotus 80. Dos de las marcas que eliminaron el alerón trasero de sus monoplazas fueron Brabham y Arrows, está última incluso inclinando su motor, para conseguir un gran efecto suelo.

Pero no todo era bueno en estos monoplazas, pues las aceleraciones laterales de 4G (las mismas que en un caza de combate) provocaban serios problemas en los pilotos, pues debido a la fuerza centrífuga algunos perdían el conocimiento, lo cual provocó algún accidente mortal. Por otro lado, los coches con efecto suelo exigían unas pistas muy lisas y cualquier irregularidad resultaba muy peligrosa. Es por esta razón que la federación que regia los designios de la F1 dictaminó algunas sentencias dirigidas a reducir el efecto suelo en los monoplazas, modificando el reglamento.

Pero Chapman y sus chicos siempre irían un paso delante de sus colegas y al cabo de un tiempo, como perfeccionamiento de esta técnica y rozando los límites del reglamento que dictaba la federación, Lotus presentaría su modelo 78 con dos chasis y que potenciaba todavía más el efecto suelo que la federación deseaba anular. Aunque participó en carrera, la Federación Internacional se apresuraría a prohibir tal mecánica, pues el coche alcanzaba impresionantes velocidades en curva que según ellos lo hacían peligroso. ¿Ganas de cortar las alas al exaviador? Muy seguramente haya también algo de esto, pero fue una decisión justificada por la cantidad de accidentes, algunos de ellos mortales, que sufrieron los pilotos de Formula 1 intentando dominar esas increíbles máquinas. Mas tarde llegaría la polémica con los motores Turbo, pero esta es otra historia...

Finalmente, la buena estrella de Lotus empezaría a decaer con la desaparición del propio Chapman, acontecida en 1982 y envuelta en un halo de misterio, pues se comenta que el fatal infarto sufrido supuestamente por Colin no fue más que una cortina de humo, permitiendo a nuestro protagonista desaparecer de la vida pública y ocultarse en algún recóndito lugar del planeta.







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Comentarios realizadosComentarios recibidos


Daniel O. Castagna: El señor Chapman merece el elogio de todos los que amamos el automovilismo. Fué sin lugar a dudas un adelantado en todos los campos mecánicos, sobre todo en la aerodinamica. Por supuesto que me pone muy contento que le rindan un pequeño homenaje.

Pienso que también lo merece el señor Alex Isigonis. Saludos.

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