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Vida de Charles Dickens

Retrato del escritor Charles DickensCharles John Huffam Dickens, más conocido como Charles Dickens nació en Portsmouth (Inglaterra) un 7 de febrero de 1812, siendo el segundo de ocho hermanos. Autor de célebres novelas como "Cuento de Navidad", "Oliver Twist" o "Los papeles póstumos del Club Pickwick", generalmente se ha considerado a este autor como uno de los escritores más populares e influyentes de la literatura inglesa de todos los tiempos, siendo sin lugar a dudas el autor más representativo de la época victoriana.

El escenario habitual por el cual transitaban sus personajes era el realista, utilizando como recurso habitual la crítica social con toques de humor e ironía. Asimismo, aunque conocemos sus obras en formato libro o tomo, la gran mayoría de sus novelas fueron editadas inicialmente por entregas en periódicos, siendo este un tipo de formato que el propio Dickens se esforzó por popularizar. El particular estilo de crear expectación al final de cada entrega hacia que sus lectores se interesaran en descubrir como continuaba determinado relato.

El padre del escritor se llamaba John Dickens (1786-1851) y era oficinista en la Pagaduría de la Armada en el puerto de Portsmouth. Ello hacia que la familia viviese económicamente bien aunque a pesar de esta bonanza, el autor no guardó muy buen recuerdo de aquella etapa, sobretodo por la desatención de la cual era objeto.

Desafortunadamente el padre del escritor perdió el empleo y la familia se tuvo que establecer Camden Town, uno de los suburbios más deprimidos de Londres, lugar en el cual el joven Dickens ingresó en una escuela situada en Rome Lane. Independientemente de esta tardía entrada en el mundo de los estudios, Charles era un voraz lector, mostrando especial afición por las novelas picarescas y eligiendo a Henry Fielding como su autor favorito.

A la temprana edad de doce años Charles Dickens vio como su padre, derrochador empedernido, ingresaba en prisión a causa de deudas adquiridas y con el permiso de la ley de la época, casi toda la familia se trasladó a vivir con él en la cárcel. No obstante, nuestro protagonista y su hermana Fanny se quedaron en casa de una vieja conocida de la familia, siéndoles permitido ir a visitar a su padre encarcelado todos los domingos.

Con solamente doce años de edad Charles entraría como empelado en una fabrica de betún para calzado llamada "Warren´s boot-blacking factory", la cual era propiedad de unos parientes de su madre. En este establecimiento realizaba largas jornadas laborales de diez horas cobrando solamente seis chelines a la semana, con los cuales pagaba su hospedaje y ayudaba a su familia. Las atroces condiciones de trabajo impresionarían de forma indeleble a Dickens, quien a partir de entonces y hasta el día de su muerte consagraría su vida y obra a mejorar las condiciones laborales de los trabajadores. En esta etapa su trabajo se limitó a pegar etiquetas en botes de betún, trabajando y viviendo en una "fabrica" totalmente ruinosa cerca del río y con unas instalaciones literalmente invadidas por las ratas.

Gracias a la herencia de 450 libras que dejó la abuela paterna de John Dickens, este y su familia pudieron salir de la cárcel aunque todavía tendría que pasar cierto tiempo hasta que mejorase su situación económica. No obstante, aunque las cosas fueron a mejor, la madre del escritor continuó empeñada en que el chico no abandonara su miserable empleo, algo que este nunca le perdonaría.

Con el tiempo Dickens continuó sus estudios en el "Wellington House Academy", aunque en absoluto fue para él una buena escuela. A la falta de planificación de estudios se le sumaron la escasa disciplina marcada por la brutalidad de su sádico director. En cierta forma, esta escuela aparecería recreada en el establecimiento del innoble señor Creakle de la novela "David Copperfield".

En 1827 por fin pudo salir de la escuela y emplearse como secretario en un bufete de procuradores, convirtiéndose con el tiempo en taquígrafo judicial. Asimismo, dando rienda suelta a su afición de escritor empezó a colaborar como reportero en "Doctor´s Commons" y como cronista parlamentario en "True Sun". Paralelamente a esta actividad extra, también publicaría obras de ficción siendo su primer trabajo "Los papeles póstumos del club Pickwick" de 1833.

En aquella época Charles también se interesó por las artes escénicas y aunque tuvo la firme intención de presentarse a un casting, una inoportuna gripe se lo impidió. Por cierto, algunos años antes y más concretamente en 1830, Dickens se enamoró perdidamente de Mary Beadnell, aunque los padres de ella desaprobaron el romance ingresándola en una escuela de París, separando de esta forma la pareja.

En el año 1834 nuestro protagonista fue contratado como cronista político en "Morning Chronicle", donde desempañaría la tarea de informar sobre los debates parlamentarios y le permitiría viajar por toda Inglaterra para cubrir distintas campañas electorales.

El 2 de abril de 1836 se casó con Catherine Thompson Hogarth (1816–1879), estableciendo su residencia en Bloomsbury, donde también residieron su hermano Frederick y Mary, la hermana pequeña de Catherine. Fruto del matrimonio nacieron un total de diez hijos.

Ese mismo año aceptó el trabajo de editor de Bentley´s Miscellany, cargo que mantendría hasta 1839 cuando discutió fuertemente con el dueño. Gracias a sus colaboraciones en distintos periódicos, los escritos de Charles Dickens se popularizaron notablemente, obteniendo de ellos unos ingresos que le permitieron comprar una gran casa en Higham (condado de Kent). Tal casa tenía un especial significado para el escritor, pues al pasear de pequeño por sus cercanías siempre soñó en habitarla.

Entre 1836 y 1837 se publicaron un total de once entregas de "Los papeles póstumos del Club Pickwick". A esta obra la siguió "Oliver Twist", la cual también publicó por entregas durante un periodo de dos meses, convirtiéndose en uno de sus relatos más autobiográficos. A continuación apareció "Nicholas Nickleby publicada entre los años 1838 y 1840 para continuar con "La tienda de antigüedades" (1840-1841). Precisamente en esta novela existen pasajes inspirados en el fallecimiento a la edad de 17 años de su cuñada Mary, la cual Dickens adoraba.

Su fama y popularidad como escritor fue aumentando no solo en su Inglaterra natal, sino también en los Estados Unidos donde incluso realizaría conferencias, aunque desafortunadamente sus opiniones en contra de la esclavitud (que él mismo padeció durante su juventud), causaron estupor entre la clase dirigente norteamericana.

Autodidacta y con un estilo muy personal a la hora de escribir, la novela "Dombey e hijo" (1846-1848) cambió para siempre su metodología de trabajo, pasando de la improvisación hasta la más absoluta planificación.

En 1849 fundó el semanario Household Words, una publicación donde los protagonistas serian autores poco conocidos, no evitando ello que se publicaran en sus páginas las obras "Bleak House" (1852-1853) y "Tiempos difíciles" (1854).

Precisamente a causa de su fama Dickens estaba sometido a una gran carga de trabajo, no siendo extraño que acabara cayendo en una crisis que se materializó en la ruptura de sus editores cuando este les exigió más dinero por su trabajo. Para descanar un poco de su actividad habitual inició una serie de viajes por Italia, Suiza y Francia, donde conoció personalmente Alejandro Dumas así como a un joven y casi desconocido Julio Verne.

Apremiado por sus necesidades económicas, a su llegada a Inglaterra diversificó su actividad organizando representaciones teatrales así como también ofreciendo conferencias sobre los derechos de autor, la defensa de las prostitutas así como la oposición a la pena de muerte. A comentar que por aquel entonces las ejecuciones públicas tenían gran fama en Londres como "divertimento" del pueblo.

A partir de 1850 la salud del autor iría empeorando, sobretodo después de una serie de muertes como la de su padre, una de sus propias hija y la de su hermana Fanny. Aparte, el matrimonio iba de mal en peor y decidió divorciarse de su esposa en el año 1858. Debido a que el divorcio estaba muy más visto en aquella época victoriana y sobretodo si afectaba a personas conocidas, optó por mantener a Catherine durante veinte años más hasta que finalmente esta falleció.

Durante el regreso de un viaje a Francia, Dickens se vio involucrado en la catástrofe ferroviaria de Staplehurst acontecida el 9 de junio de 1865, en la cual siete vagones de un convoy se precipitaron al vació desde un puente que estaba en reparación, aunque afortunadamente para el escritor el único vagón que no cayó fue el suyo. Durante los momentos posteriores a esa catástrofe el autor ayudó a atender accidentados y moribundos hasta la llegada de la asistencia, aunque también tuvo tiempo suficiente para rescatar de su vagón uno de sus manuscritos. Posteriormente usaría su terrible experiencia para escribir "El hombre-señal", cuyo protagonista tiene la premonición de un accidente de tren.

Aunque salió totalmente ileso de esa catástrofe, Dickens ya no volvería a ser nunca más el mismo, dejando de escribir para dedicarse a lecturas públicas de sus novelas. No obstante, el esfuerzo que supuso para él esta actividad muy probablemente fue la causa de su muerte acontecida el 9 de junio de 1870, exactamente cuando se cumplían cinco años del accidente ferroviario.

Como férreo defensor de los pobres y de los más marginados deseaba ser enterrado deforma sencilla en la catedral de Rochester, la cual quedaba más cerca de su domicilio particular. No obstante, finalmente fue enterrado en la londinense iglesia de Westminster, situada al lado del Palacio de Westminster y famosa por las coronaciones y entierros de los monarcas ingleses, siendo este un homenaje póstumo a un excelente escritor así como una gran persona.

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