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¿Por qué los errores informáticos se llaman bug?

Grace Murray Hopper, creadora del término BUG para denominar un error informáticoDentro del mundo informático existe un término denominado "bug" que se utiliza para designar un error de programación inesperado. Para todas aquellas personas que el inglés no sea su fuerte, comentarles que la traducción de la palabra "bug" viene a ser insecto en general o simplemente "bicho".

La confección de un programa informático nunca es una tarea sencilla y precisamente debido a su complejidad cualquier software se puede encontrar afectado por una serie de errores, ya sean tipográficos o incluso de planteamiento.

El primer tipo de error surge cuando el programador/a introduce incorrectamente una palabra clave, provocando que por causa de este despiste el programa falle en algún momento determinado. Por ejemplo la omisión de unas simples comillas (") en HTML puede causar que una instrucción o un enlace de una web no funcione. Si el error se encuentra en determinado software, como aplicaciones o partes del sistema operativo, la cosa ya es más grave y puede "colgar" el ordenador siendo necesario su reinicio.

El segundo tipo de error es mucho más grave que el primero e implica que en la gestación del programa no se han tenido en cuenta determinados parámetros. Solo con el funcionamiento del software se puede observar si realmente ofrece los resultados esperados o si por el contrario aparecen hechos imprevisibles. Un ejemplo claro de ello lo encontramos en videojuegos que su combinación de colores, formas y movimientos pueden ocasionar trastornos a personas afectadas de epilepsia. También entrarían en esta categoría los fallos de seguridad en programas.

Antes de aplicarse el programa a la tarea por la cual ha sido diseñado, normalmente se lo somete a una fase denominada "beta", en la cual personas encargadas de probarlo o incluso usuarios finales detectan posibles errores y se comprometen a informar sobre ellos a la compañía creadora. Es precisamente entonces cuando se detectan la mayoría de "bug", procediéndose lógicamente a su depuración.

Para cerrar esta parte introductoria, en cierta forma el concepto de "bug" viene a ser similar al "noise" (ruido) aplicado sobretodo al desarrollo del hardware o aparatos electrónicos.

¿Pero de donde procede el término "bug" como sinónimo de error de software?

Ciertamente es una historia bastante curiosa así como también divertida, la cual tiene su origen en 1947 cuando unos técnicos del ordenador Mark II descubrieron un error en la máquina. Tal error fue causado por el fallo de un relé electromagnético y para su sorpresa el causante del estropicio fue una simple polilla que se introdujo dentro de la maquinaria.

Debido a que era obligación de los técnicos especificar en un informe la causa de los errores de la máquina, Grace Murray Hopper (en la imagen), destacada matemática y licenciada en física que trabajaba en el grupo, pegó la polilla al propio informe con cinta adhesiva para demostrar la causa del error, refiriéndose al animal como el primer caso de "bug" documentado de la historia. Y es que, todo hay que confesarlo, Grace Murray (1906-1992) era literalmente una señora de armas tomar.

Biznieta de un almirante de la armada norteamericana, este siempre fue un modelo para Grace hasta tal punto que durante la Segunda Guerra Mundial decidió alistarse a las fuerzas armadas de los Estados Unidos, necesitando para ello un permiso especial. Finalizado su periodo de instrucción en una escuela de cadetes navales con el rango de teniente y siendo la primera de su clase, gracias a sus dotes como matemática fue enviada a trabajar en el proyecto Mark I de la Universidad de Harvard. Este se trataba ni más ni menos del primer ordenador electromecánico de la historia.

Lamentablemente para ella el hecho de cumplir los cuarenta años hizo que no pudiera entrar en la armada aunque se las arregló para permanecer en la reserva. Mientras tanto seguía trabajando en la universidad como informática, desarrollando a lo largo de su vida profesional diversas aplicaciones informáticas e incluso atribuyéndosele la creación del lenguaje COBOL.

De nuevo a causa de su edad y ya con el cargo de comandante, en 1966 se vio obligada a abandonar la reserva aunque al año siguiente el ejército la llamó para estandarizar los programas de alto nivel que en aquellos momentos usaban. Aunque en 1971 se retiró fue solicitada de nuevo en 1972 ascendiendo en ese momento al rango de capitán.

Finalmente en 1986 (¡y con 80 años!) nuestra protagonista se retiró definitivamente del ejército, siendo hasta ese momento el oficial con mayor edad de la historia. No obstante, el retiro no estaba hecho para ella y a partir de entonces entró como asesora en la compañía "Digital Equipment Corporation" (DEC) participando en foros industriales, realizando unas doscientas conferencias al año y trabajando en programas educativos hasta el día de su muerte, la cual le sobrevino mientras dormía. Finalmente Grace fue enterrada con todos los honores militares en el Cementerio Nacional de Arlington.

Aunque el nacimiento del vocablo "bug" para designar un error informático fue obra de la señora Murray, ni mucho menos fue la primera vez que se utilizó esta palabra para definir un error en general, atribuyéndose su invención al genial Thomas Alva Edison (1847-1931) quien en sus anotaciones ya utilizó este término.

Por cierto, posteriormente fue la misma Grace quien acuñó el término "debug" para referirse a la acción de limpiar de errores un programa, causando que el software dedicado a esta tarea se denomine debugger (depurador o literalmente "quita-bichos").




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