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AMD e Intel: Una difícil relación.

AMD contra IntelJunto con Intel, la también californiana AMD (Advanced Micro Devices) es una de las compañías fabricantes de microprocesadores más conocidas del mundo.

En gran parte ello es debido a que ambas empresas fueron durante muchos años las dos principales suministradoras de microchips para la gigante IBM, cuyos ordenadores se convirtieron en un estándar dentro de la industria de ordenadores. Muy probablemente el corazón del ordenador con el cual usted está leyendo este artículo haya sido fabricado por alguna de estas dos compañías independientemente de la empresa que haya ensamblado su equipo informático.

Pero no se preocupe usted. Este articulo ni muchísimo menos está centrado en las características y prestaciones de los chips AMD ni tampoco pretende ser un listado exhaustivo de terminología solo entendible para avanzados en el mundo de la informática. De hecho, aunque obviamente se citan los nombres de los productos más populares de la empresa, este texto se centra en la historia de AMD así como en la particular "guerra" que mantiene contra Intel y que, quien sabe si algún día tendrá final.

AMD se fundó el día 1 de mayo de 1969 en Sunnyvale, una ciudad del estado de California y con una población actual de 130.000 habitantes. Dicha ciudad, localizada en el condado de San José pertenece a la región popularmente conocida como "Silicon Valley", la cual concentra un importante número de compañías de alta tecnología tan conocidas como Yahoo!, Apple, Ebay, Electronic Arts, Google, Hewlett-Packard o Intel entre muchas otras.

La empresa protagonista de este texto inició su andadura con un capital inicial de cien mil dólares, procediendo sus principales ejecutivos de la compañía "Fairchild Semiconductor", la primera firma que introdujo en el mercado el circuito integrado antes incluso que Texas Instruments. Por cierto, a destacar que otro grupo de antiguos trabajadores de Fairchild fundaron Intel, la cual tendrá una importancia capital en la historia de AMD.

La tarea inicial de AMD fue la de producir circuitos integrados, presentando ya en el año 1970 su primer dispositivo propio: El Am2501 Logic Counter. En 1975 la empresa entrará en el mundo de las memorias RAM aunque en ese mismo año también comercializa una copia del microprocesador Intel 8080. Para descubrir los secretos de ese microprocesador, la compañía utilizó lo que se denomina "tecnología inversa", la cual se basa en tomar información a partir del producto comercializado, analizar la disposición de sus componentes y con enormes dosis de paciencia así como de conocimientos deducir como se puede fabricar de forma prácticamente idéntica. Esta técnica se utiliza especialmente en programas de software así como en componentes electrónicos.

Ya en 1982 AMD no deberá tomarse tantas molestias para descubrir el funcionamiento de los Intel 8086 y 8088, pues sus planos le son servidos directamente en bandeja gracias al contrato que Intel se vio obligada a firmar con ella. Aunque la situación puede parecer increíble, sobretodo considerando que ambas compañías ya eran las máximas rivales en este tipo de producto, las particulares políticas de IBM dictaban que para un mismo producto (en este caso el principal microchip de sus máquinas) se necesitaba dos proveedores simultáneos. Así pues, aunque Intel era la principal proveedora debía compartir algunos de sus secretos más íntimos con la competencia. De esta forma llegamos a 1986, año en que encontramos a AMD convertida en la segunda suministradora de chips de IBM entregándole semanalmente un total de siete mil microprocesadores, incluyéndose aquellos que estaban basados en la arquitectura 286 de Intel.

Pero como es lógico suponer, esta delicada situación termina cuando ese mismo año Intel decide romper el contrato con AMD al no estar dispuesta a revelar detalles técnicos del 386, el nuevo microprocesador a punto de aparecer y que supuso una auténtica resolución. Auque Intel sabia que tal decisión chocaría directamente contra lo dispuesto por IBM, por aquel entonces el mercado del ordenador clónico era más que suficiente para los intereses de la compañía.

Pero AMD no se quedó de brazos cruzados e inició un largo proceso judicial que finalizaría en 1991 cuando la Corte Suprema de California falló a su favor, obligando a Intel el pago de mil millones de dólares en concepto de violación contractual. Esta situación de nuevo provocó diversos juicios centrados en si AMD podía usar o no tecnología derivada de Intel. Desafortunadamente los fallos de los jueces, más que solucionar el tema, solo sirvieron para añadir más incertidumbre al asunto, fallando en diversas ocasiones tanto a favor como en contra de cada una de las compañías.

En 1991 AMD, quien en cierta forma se le permitió desarrollar productos a partir de las patentes de Intel, presentó la familia de procesadores AM386®. De este microprocesador la compañía vendió un millón de unidades en menos de un año, convirtiéndose en un microprocesador ampliamente utilizado entre pequeños fabricantes independientes sobretodo gracias a su bajo precio respecto al producto de su competencia. Al cabo de solo dos años después AMD presenta la familia am486® que como su anterior versión también tuvo mucho éxito, apareciendo no solamente en clónicos, sino que incluso en equipos OEM y Compaq.

Como el lector/a supondrá, ciertamente con tales iniciativas AMD estaba jugando con fuego, pues por aquel entonces todavía se encontraban abiertos varios casos con Intel. Finalmente, el 30 de diciembre de 1994 la Corte Suprema de California negó a AMD usar el código del 386 para desarrollar sus productos.

Ante este panorama, de nuevo resulta sorprendente que tras años de disputas AMD llegara a un acuerdo con Intel que le permitiera fabricar y comercializar microprocesadores basados en tecnología 286, 386 y 486. Aunque los puntos de este pacto son más secretos que la fórmula de la Coca Cola, se comenta que ambas compañías se intercambiaron información sobre sus respectivos productos.

Así es como en el año 1995 aparece el microprocesador AMD-K5®, el primero de la compañía diseñado de forma independiente aunque de nuevo basado en arquitectura x86. Dos años después se presenta el procesador AMD-K6® cuyo coste provoca que los PC bajen por debajo del límite de mil dólares.

Ya en el nuevo milenio, concretamente en el año 2000 la compañía presenta el AMD Athlon tm, el cual ganó la carrera a Intel al ser el primero que sobrepasó el 1Ghz de velocidad. En 2003 AMD e IBM firman un acuerdo para la fabricación y desarrollo conjunto de tecnologías de próxima generación y en ese mismo año aparecen al mercado los nuevos procesadores AMD Optaron tm y AMD Athlon ™ 64. Solamente un año después la empresa californiana presenta el primer procesador basado en la tecnología x86 con doble núcleo.

Pero de nuevo AMD choca legalmente con Intel, pues en el año 2005 está última es denunciada por abusar ilegalmente del monopolio, excluyendo y limitando a la competencia. Paralelamente, en diciembre de ese mismo año se comunica tanto a AMD como a Nvidia (su competencia en lo referente a placas gráficas desde que el 24 de julio de 2006 adquiere ATI Technologies por casi diez millones de dólares) la posibilidad que ambas compañías pudieran estar violando leyes antimonopólicas, incluyendo la capacidad de fijar precios.




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